Antichi gusci d’uovo confermati come Genyornis l’ultima anatra demone

I Croods racconta la storia di una famiglia preistorica che cerca di sopravvivere in un mondo ancora quasi del tutto selvaggio. Mentre la famiglia trascorre la maggior parte del tempo bloccata nella loro caverna – per volere del loro patriarca Grug – si prendono il tempo per uscire in cerca di cibo, comprese le uova di grandi uccelli.

Mentre molti degli animali presentati nel film sono del tutto fittizi, il comportamento di raccogliere e consumare le uova di grandi uccelli è del tutto reale. I nostri antenati in Africa mangiano uova di struzzo e usano i loro gusci per fare arte da oltre 100.000 anni. Mentre l’umanità ha allargato le sue ali figurative e si è espansa sul globo, quel comportamento è rimasto con noi anche se abbiamo lasciato gli struzzi dietro.

Quando gli umani arrivarono per la prima volta in Australia, circa 65.000 anni fa, erano preparati e pronti a raccogliere le uova più grandi su cui potevano mettere le mani. Le prove lasciate da quelle prime culture australiane suggeriscono che abbiano avuto successo, ma c’è stata qualche contesa su quali specie di uccelli stessero raccogliendo. Ora, una nuova analisi delle proteine ​​trovate nei gusci d’uovo ci dice che stavano mangiando le uova di Genyornis newtoni, l’ultima specie vivente di un gruppo di uccelli noto come “Demon Ducks of Doom”.

Beatrice Demarchi del Dipartimento di Scienze della Vita e Biologia dei Sistemi dell’Università di Torino, e colleghi, hanno completato l’analisi delle proteine ​​che ha portato all’identificazione delle specie. Le loro scoperte sono state pubblicato sulla rivista Atti dell’Accademia Nazionale delle Scienze.

“Genyornis era alto due metri e pesava 200 chili. Non sappiamo esattamente come sarebbe stato perché è morto da un po’ e ci sono pochi resti scheletrici disponibili. Era certamente un uccello incapace di volare con alcune caratteristiche condivise con gli struzzi, come il grande petto e le piccole ali, ma sarebbe sembrato più simile a una grande oca o anatra”, ha detto Demarchi a SYFY WIRE.

L’evidenza che gli esseri umani stavano mangiando queste grandi uova proviene da gusci d’uovo bruciati trovati tra i resti di culture antiche. Gli scienziati che studiano questi siti trovano due diversi tipi di gusci d’uovo, uno dei quali proviene da emù e un altro sconosciuto. Osservando la documentazione archeologica, scopriamo che i gusci d’uovo iniziano a essere bruciati più o meno nello stesso periodo in cui le persone sono arrivate per la prima volta in Australia. Ciò supporta l’idea che li stessero cucinando e mangiandoli come avevano fatto con altri grandi uccelli incapaci di volare in Africa, India ed Eurasia.

La controversia sull’origine delle uova misteriose derivava dalle sue caratteristiche insolite. I gusci, rispetto alle uova di struzzo, sono relativamente sottili. Ciò significa che l’uovo stesso era probabilmente relativamente piccolo. Ciò non corrispondeva necessariamente a ciò che ci si aspettava da Genyornis.

“Genyornis era un uccello davvero grande. Se guardi il suo femore, è enorme. Quindi, ti aspetteresti che l’uovo sia grande e spesso come uno struzzo, ma le uova di struzzo sono significativamente più spesse. L’intera argomentazione si basava sui tratti morfologici di questi gusci d’uovo, quindi è nata l’idea che forse fosse un uovo di un megapode estinto”, ha detto Demarchi.

Nello specifico, l’ipotesi alternativa prediligeva l’uccello Progura, a uccello simile a un pollo che pesava solo da 5 a 7 chilogrammi, ben lontano dal Genyornis veramente massiccio. Nel tentativo di risolvere la questione una volta per tutte, gli scienziati hanno tentato di estrarre il DNA dai gusci, ma hanno scoperto che erano troppo vecchi e l’ambiente troppo caldo perché il DNA fosse sopravvissuto intatto. Invece, hanno guardato alle proteine ​​dei gusci d’uovo e le hanno confrontate con un certo numero di uccelli viventi.

“Se confronti le proteine ​​di un gruppo di uccelli viventi, inclusi i megapodi, puoi costruire un albero che sia bravo a separare i gruppi principali. Tutti gli struzzi sono andati da una parte, tutti gli uccelli di terra vanno da un’altra parte, e poi ci sono gli uccelli acquatici. Quando abbiamo estratto le proteine ​​dal guscio d’uovo, abbiamo scoperto che non rientra mai nel gruppo dei polli e dei megapodi”, ha detto Demarchi.

Le proteine ​​suggeriscono che i gusci d’uovo provenissero da un uccello più strettamente imparentato con le oche e le anatre moderne, il che supporta l’ipotesi di Genyornis. Purtroppo, anche prima che gli umani si presentassero in Australia, la maggior parte delle anatre demoniache si era estinta e la pressione extra della nostra presenza nell’area si è rivelata troppo difficile da gestire per Genyornis. Si estinsero circa 50.000 anni fa. Non possiamo fare le omelette come una volta.

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