Buck Showalter e Bob Melvin si affrontano nella serie Mets-Padres

SAN DIEGO — Sono stati assunti con molto clamore durante la bassa stagione e hanno ricevuto recensioni entusiastiche sulla Major League Baseball per i loro primi lavori con le loro nuove squadre. Entrambi hanno vinto tre premi Manager of the Year e, se le cose dovessero tenere il passo, sarebbero anche forti contendenti alle votazioni di quest’anno.

Ma prima che diventassero coetanei e veloci amici, il manager dei Mets Buck Showalter e la sua controparte dei San Diego Padres, Bob Melvin, hanno condiviso un momento insieme in circostanze diverse. È arrivato allo Yankee Stadium nel 1994, quando Showalter, allora 37enne, era un manager del terzo anno alla guida degli Yankees sotto il proprietario George Steinbrenner. Melvin, che all’epoca aveva 32 anni, è stato un vecchio ricevitore nella sua ultima stagione.

“Bobby mi ha salvato il lavoro”, ha detto Showalter, spiegando che all’epoca aveva tre ricevitori nel roster e stava cercando una mazza destrorsa in più per affrontare un mancino difficile per una partita a maggio. Ha avuto l’idea non ortodossa di usare il colpo di luce Melvin come suo battitore designato. “Sig. Steinbrenner era pronto ad uccidermi.

Melvin ha risposto all’insolito incarico segnando un fuoricampo da tre punti contro Arthur Rhodes di Baltimora nella parte inferiore del primo inning di la sua prima partita allo Stadium quell’annodando il tono a una vittoria per 5-4.

“Quando ha ottenuto quel successo, ho detto: ‘Oh grazie, Bobby'”, ha detto Showalter.

In piedi sul campo del Petco Park qui lunedì prima dell’apertura della serie Mets-Padres, un incontro delle squadre con il primo e il terzo miglior record della National League, che i Mets hanno vinto, 11-5 — Melvin ridacchiò per l’iperbole e disse che non pensava che quello che si è rivelato essere l’ultimo dei suoi 35 fuoricampo nella grande lega gli abbia salvato il lavoro. Lo ricorda, però, per un motivo diverso.

Showalter, ha detto Melvin, “mi spiegava perché stavo giocando contro certi ragazzi; questa è la prima volta che ho mai avuto un manager che lo facesse”.

Inoltre, ha aggiunto Melvin, Showalter inizialmente gli si è avvicinato quel giorno con l’idea di giocarlo in prima base. Ma gli occhi di Melvin hanno detto al manager che il suo catcher di riserva non era a suo agio con quello – Showalter usa ancora quello che chiama “parlare negli occhi” oggi – e quindi Showalter lo ha invece usato come battitore designato.

“Che è stata probabilmente una vendita più difficile, a DH qualcuno come me, al front office oa chiunque avesse dovuto rispondere”, ha detto Melvin.

Ma la loro conversazione ha rafforzato la fiducia di Melvin, gli ha permesso di prepararsi completamente e l’homer in parte è diventato anche una ricompensa per Showalter.

Momenti del genere sono sempre stati parte della metodologia di Showalter. E in 19 stagioni alla guida di Seattle, Arizona, Oakland e, ora, San Diego, Melvin non ha mai dimenticato quella lezione. In questi giorni lo implementa regolarmente anche lui.

“Anche se è l’allenatore e c’è una distinzione netta, sembrava che fosse coinvolto con noi”, ha detto l’esterno dei Mets Mark Canha, che ha giocato per Melvin per sette anni a Oakland prima di firmare un contratto biennale di free agent con i Mets questo inverno. “Sembra proprio così anche con Buck. Ci siamo dentro insieme, cerchiamo tutti la stessa cosa. Non sembra che ci sia alcuna motivazione per lui oltre a come vinciamo oggi”.

L’attenzione per i dettagli di Showalter è insuperabile e con Billy Eppler, il direttore generale del primo anno del Met, parte del lignaggio dei vecchi Yankees è evidente. Anche se Showalter, 66 anni, ha 20 anni in più di Eppler, la loro fondazione di baseball in molti modi è stata creata dallo stesso curriculum. Gene Michael era il direttore generale e Bill Livesey il direttore dello scouting durante gli anni degli Showalter’s Yankees. Brian Cashman era il vicedirettore generale. Eppler in seguito ha lavorato nel dipartimento di scouting degli Yankees e, alla fine, è salito a vicedirettore generale sotto Cashman.

Per questo motivo, ha detto Eppler, la fissazione di Showalter anche sui dettagli più minuti è stata familiare.

“Sono consapevole di, ‘Quanto dura il viaggio in autobus per il campo da baseball? Che tipo di acqua c’è sull’aereo?'”, ha detto Eppler. “Anche lui. È come, whoa. Ne vado a spasso. Anche qualcun altro sta pensando in questo modo!”

Showalter ha detto che sapeva che avrebbe funzionato con Eppler perché è un discepolo di Michael e “risponde al telefono al primo tipo di squillo.

“Condividiamo la stessa passione”, ha detto Showalter.

Parte di quella passione ha portato Showalter a fare una telefonata una sera di questa primavera mentre tornava a casa dal complesso dei Mets in Florida. Nel parcheggio fuori da una paninoteca della metropolitana, ha detto di essere rimasto seduto nella sua macchina al buio per circa un’ora, usando la differenza di fuso orario per raggiungere Melvin, che era in Arizona. Tre giocatori dei Mets – Canha, il lanciatore Chris Bassitt e l’esterno Starling Marte – avevano giocato per Melvin a Oakland e Showalter aveva domande.

“Il tempismo era perfetto, perché stavo per chiamarlo e chiedergli anche di Manny”, ha detto Melvin, 60 anni, dello slugger Manny Machado, che ha suonato per Showalter a Baltimora. “È stata una lunga conversazione. E penso che probabilmente abbiamo parlato anche un altro paio di volte questa primavera”.

L’informazione è la chiave per costruire relazioni. E con l’allenamento primaverile ridotto al blocco, Showalter e Melvin lo erano cercando di ottenere informazioni il più rapidamente e da quante più fonti diverse possibile.

“Mark Canha è un hippie sinistro di sinistra”, ha detto Showalter. “Chris Bassitt ha ragione. Non di diritto, ma di diritto. Eppure sono migliori amici. È una grande storia. Bob ha detto che si siedono sull’aereo e parlano di politica e cose del genere. Ho detto a Bob che avrei voluto che fosse così che sarebbe andato il nostro paese – tu pensi questo, io penso questo, parliamone, civilmente. Dipinge un quadro. Stai cercando di ottenere vantaggio sui ragazzi. “

Melvin, ha detto Showalter, “guarda i giocatori e le cose in modo molto simile al mio modo di fare.

“Non abbiamo tutte le risposte”, ha detto. “Dobbiamo sempre tenere a mente il finale di partita. Potresti non dare il meglio di te stasera in modo da poter vincere le prossime tre partite.

Il fatto che i Padres siano stati in grado di prendere in prestito il leader in carriera di Oakland nelle vittorie manageriali è stato un fulmine nel momento dello scorso ottobre e il primo segnale che gli A stavano per intraprendere un altro progetto di ricostruzione. Melvin è originario della Bay Area, si è laureato in California e ha indossato il numero 6 a Oakland come tributo a Sal Bando. È stato molto più emozionante per lui andarsene di quanto molti pensassero. Ma con i suoi allenatori Ryan Christenson, Matt Williams e Bryan Price, si è subito sentito a suo agio a San Diego. L’unico problema è stato un’assenza di sei partite per un intervento chirurgico alla prostata il mese scorso, ma Melvin è tornato e ora è in salute.

“La sua comunicazione è tra le migliori che io abbia mai visto nel farci sapere a che punto siamo e quali sono le aspettative, anche cose come venire da noi e spiegare perché ha fatto alcune delle mosse che ha fatto”, ha detto Joe Musgrove, l’asso della rotazione dei Padres.

In altre parole, molto simile a quello che il vecchio skipper di Melvin faceva per lui una volta – e fa ancora oggi con i suoi Mets.

“Lo considero un vero amico”, ha detto Melvin di Showalter. “Ci sono conoscenti nel baseball, ci sono amici nel baseball. Ma è un ragazzo che, fuori dal campo, parliamo durante la bassa stagione, ci chiamiamo a vicenda, anche quando faceva cose ESPN mi chiamava. Non siamo mai stati a cena insieme, ma lo considero un amico. Nel gioco del baseball, è più di qualcuno che ammiri semplicemente sul campo”.

Non che non ci siano differenze. Di recente, ha detto Showalter, la sua sorellina Melanie lo ha rimproverato dicendo che “l’organizzazione e i dettagli sono fantastici, ma sai una cosa, ogni tanto mi piace molto la spontaneità. Ogni tanto va bene essere spontanei”.

Showalter ha raccontato questa storia con un sorriso d’intesa e un’alzata di spalle durante una conversazione del fine settimana nell’ufficio del direttore in visita al Dodger Stadium. Che cosa hai intenzione di fare?, sembrava stesse dicendo. Una tigre non può cambiare le sue strisce.

Melvin, nel frattempo, ha saputo cambiare il suo. È stato a lungo un intenditore di caramelle dure durante le partite, ma solo nel primo, terzo, quinto, settimo e nono inning. E in 11 anni a Oakland, le caramelle del nono posto dovevano essere verdi.

Adesso? Sono solo botti di birra alla radice in Padres Brown nel nono inning.

“E abbiamo avuto due o tre walk-off”, ha detto. “Quindi ha funzionato.”

I Padres in realtà ne hanno avuti quattro, ma come i vecchi premi Manager of the Year una volta che la stagione inizia, chi conta?

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