Cattiva astronomia | La cometa 323P/SOHO si è avvicinata troppo al Sole e si è parzialmente rotta

La cometa 323P/SOHO è stata scoperta nel 1999 e ha un’orbita di fuoco e ghiaccio: nella sua orbita di 4 anni attorno al Sole, profondamente ellittica, si allontana quasi fino all’orbita di Giove, ma poi ricade solo a un capelli a oltre 5 milioni di chilometri dalla superficie bollente del Sole. Se ti trovassi sulla cometa in quel punto, dovresti alzare entrambe le mani per bloccare il Sole, e ti sembrerebbe di guardare dall’alto di un altoforno.

Inutile dire che questo ti toglierà qualcosa. Nel caso della cometa, era un paio di pezzi grandi come case.

323P/SOHO è stato scoperto nelle immagini scattate da la missione solare NASA/ESA SOHO mentre la cometa si avvicinava alla stella. Stranamente, non è una cometa molto attiva e sembra mostrare attività – diventando più luminosa a causa dell’espulsione della polvere mentre si riscalda – quando è molto vicina al Sole. Ciò lo indica a differenza della maggior parte delle comete, non contiene molto ghiaccio. Altrimenti inizierebbe a sfoggiare una coda prima che attraversi l’orbita di Marte almeno nel suo cammino.

Dato che 323P si avvicina così tanto ma è riuscito a sopravvivere a diversi passaggi precedenti, quando ha girato di nuovo attorno al Sole nel 2021 gli astronomi erano pronti per questo. Poche settimane prima del perielio – l’approccio più vicino al Sole – lo osservarono con l’enorme Telescopio Subaru, e non ho trovato nulla di veramente sbagliato. A quel tempo era solo un po’ più vicino al Sole rispetto alla Terra e non mostrava segni di attività, proprio come prima.

Il perielio era il 17 gennaio 2021 e gli astronomi hanno dovuto aspettare che mettesse il Sole dietro di esso prima di poter puntare più telescopi verso di esso. Poi, a febbraio e marzo, hanno utilizzato diversi grandi telescopi tra cui CFHT, Gemelli, Telescopio Lowell Discoverye Hubble dare un’occhiata [link to paper].

E sembrava diverso.

Mostrava una coda lunga e stretta, molto simile a quella che si vede dopo la disintegrazione di una cometa; le comete sono molto fragili e quando hanno perso abbastanza ghiaccio che le tiene unite possono sfaldarsi, diventando una nuvola di macerie e detriti circondata da una nuvola di polvere in espansione.

Le immagini di Hubble hanno mostrato che due pezzi si erano staccati, entrambi larghi circa 40 metri a giudicare da quanto fossero luminosi. Intendiamoci, la parte solida della cometa stessa, chiamata nucleo, è larga poco meno di 200 metri, quindi questi erano pezzi significativi.

Dato quanto diventa calda la cometa mentre sfiora il Sole, è improbabile che rimanga del ghiaccio d’acqua anche in profondità al suo interno, e non lo fa da un po’. Allora perché è andato in pezzi?

Prendendo una rapida serie di osservazioni ha fornito un indizio: la cometa diventa più luminosa e più fioca su una scala temporale molto breve, probabilmente solo mezz’ora. Ciò è probabilmente dovuto alla sua rotazione. Se è allungato, mentre gira vediamo il suo lato largo e poi la sua estremità stretta, quindi diventa più luminoso e più fioco. La quantità di luminosità cambiata indica che è circa 1,4 volte più lungo su un asse rispetto all’altro, quindi è un po’ a forma di patata, come tanti piccoli corpi del sistema solare.

Ma è strano. Una rotazione di mezz’ora la renderebbe la cometa rotante più veloce conosciuta e dovrebbe avere una resistenza alla trazione insolitamente elevata per evitare di volare a pezzi a causa della forza centrifuga. È possibile che le forze della luce solare l’abbiano stimolato così rapidamente, chiamato effetto YORP.

Quella rotazione potrebbe essere stata il motivo per cui si è rotto nel 2021. I cambiamenti estremi di temperatura in pochi mesi mentre si avvicina al Sole e si allontana di nuovo probabilmente provocherebbero enormi crepe nel corpo roccioso a causa dell’espansione e della contrazione termica. Quando si è avvicinato al Sole, devono essersi formate un paio di grandi crepe e la rapida rotazione ha premuto il grilletto su una frana cosmica abbastanza decente. Si stima che tra lo 0,1 e il 10% della massa della cometa sia stata strappata via.

Anche i colori della cometa sono cambiati dopo il perielio. Il nucleo rifletteva più luce rossa che verde dopo aver superato il Sole – diciamo che è diventato più rosso – ma guardando la luce rossa rispetto al vicino infrarosso non è cambiata molto. La polvere espulsa, tuttavia, è diventata meno rossa, il che è anche strano; la polvere disperde la luce blu e lascia passare il rosso, quindi ti aspetteresti che la coda sia rossa e rimanga rossa. Niente di simile è mai stato visto prima (gli astronomi in realtà hanno scritto: “Il colore dell’oggetto era strano”, cosa che non credo di aver mai visto in un articolo di una rivista scientifica) e non è chiaro perché si sia comportato in questo modo .

Ci saranno più possibilità di vederlo, dal momento che tornerà in questo modo all’inizio del 2025 e forse di vedere se si comporta ancora in modo strano. Ma non ci saranno molte altre possibilità. Nel tempo, la gravità di Saturno sta lentamente rendendo l’orbita ancora più ellittica e facendola avvicinare al Sole. Se non si disintegra prima di allora, quasi sicuramente entrerà in collisione con il Sole tra un paio di migliaia di anni circa.

Anche le comete spettacolari sono per loro natura effimere. Se sono luminosi è perché sono attivi e perdono materiale man mano che si riscaldano. Possono farlo solo per così tanto tempo prima di cadere a pezzi o diventando comete morte, che sono più simili agli asteroidi. Quindi ogni volta che puoi vedere una cometa, cogli l’occasione. Potrebbe non tornare per molto tempo o potrebbe non tornare affatto.

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