Come la tripla di Al Horford ha allungato la sua carriera

SAN FRANCISCO — Il centro dei Boston Celtics Al Horford non ha la forma più bella di tiro, ma i risultati finali sono da rispettare.

I Golden State Warriors dovrebbero avere un nuovo livello di rispetto per la distanza in cui il veterano di 15 anni può lanciarlo. Horford è stato uno degli eroi del gioco 1 delle finali NBAproducendo un record di 26 punti e tirando 6 su 8 da oltre l’arco per portare i Celtics a un 120-108 vittoria di giovedì.

L’arma da 3 punti che possiede non era sempre nel suo arsenale. In effetti, l’omone ha detto che non ha mai desiderato che facesse parte del suo gioco. Doveva essere spinto nella possibilità, e la spinta è iniziata già nel suo secondo anno in campionato dall’ex direttore generale degli Atlanta Hawks Rick Sund, che ora è il consigliere senior delle operazioni di basket degli Hawks.

“Rick è quello che mi ha detto: ‘Amico, hai davvero un buon midrange. Dovresti iniziare a tirare i tre d’angolo, questo ti aiuterà a prolungare la tua carriera'”, ha detto Horford a Yahoo Sports mentre lasciava il Chase Center dopo gli allenamenti di sabato. “Ero un banger in basso e pubblicavo. Era tipo, ‘Amico, non durerai in questo campionato se continui a giocare in quel modo.’ Rick Sund è stato il primo a dirmelo”.

Quella conversazione ha avuto luogo durante la stagione 2008-2009, ben prima che la tendenza analitica di oggi della maggior parte dei giocatori ricevesse il via libera per alzare da 3 punti.

Sund vide qualcosa a Horford che molti non avevano ancora realizzato.

“Ricordo molto bene la nostra conversazione. Stavamo discutendo se sarebbe stato più adatto come quattro o cinque “, ha detto Sund a Yahoo Sports via telefono. “Ho creduto e riferito che sarebbe stato a suo vantaggio svilupparsi in un tiro a cinque e portare i ragazzi lontano dal canestro. Gli ho detto di lavorare su quell’angolo tre e sarebbe stato davvero un efficace cinque uomini. Gli ho anche detto che avrà una grande opportunità per fare l’All-Star come un quinto. Questo è proprio quello che ho visto”.

Il centro dei Boston Celtics Al Horford spara contro i Golden State Warriors durante la prima partita delle finali NBA del 2022 al Chase Center di San Francisco il 2 giugno 2022. (Foto AP/Jed Jacobsohn)

Il centro dei Boston Celtics Al Horford spara contro i Golden State Warriors durante la prima partita delle finali NBA del 2022 al Chase Center di San Francisco il 2 giugno 2022. (Foto AP/Jed Jacobsohn)

Horford ha detto di aver capito da dove proveniva Sund, ma era riluttante ad aggiungere il 3-ball a causa di come sarebbe stato percepito dai fan, dai compagni di squadra e dall’opposizione.

“Entrando in campionato, non avrei mai immaginato di tirare il 3-palle. Ero decisamente nervoso a volte quando ho iniziato a provare i tre nei giochi “, ha detto Horford a Yahoo Sports. “I giocatori iniziano a guardarti come un pazzo. Sai come siamo in campionato, tipo, ‘Diavolo, nah. Sta cercando di sparare a tre?’ Quindi era quel tipo di cose con cui dovevi fare i conti”.

Horford ha visto da vicino la reazione dei fan degli Hawks quando il compagno di zona d’attacco Josh Smith – che era uno sparatutto da 3 punti con il 28,5% in carriera – ha lasciato volare i tre con dispiacere e gemiti dei fan mentre si stava liberando. Ci è voluto del tempo a Horford per abbracciare completamente l’idea.

Nelle sue prime otto stagioni, ha tirato un totale di 65 triple. Durante la sua nona stagione, si è impegnato ed è stato 88 su 256 per un rispettabile 34,4%. Per tutta quella stagione non era ancora sicuro del suo tiro, ma ha accreditato due ex compagni di squadra per aver costruito la sua fiducia.

“I miei compagni di squadra sono rimasti molto sorpresi quando ho iniziato a sparargli, ma due grandi influenze per me sono state Kyle Korver e Pero Antic”, ha detto Horford a Yahoo Sports. “Entrambi i ragazzi mi hanno incoraggiato a tirare la palla. E ogni volta che gli sparavo durante il gioco e li guardavo per vedere la loro reazione, erano molto di supporto e si sentivano a loro agio con me che sparavo. Quindi mentalmente per me è stato un grosso problema.

Sund ha detto che l’attuale capo allenatore dei Milwaukee Bucks Mike Budenholzer merita un po’ di credito.

“Quando Bud è arrivato ad Atlanta, era più aperto a pensare fuori dagli schemi, e ha anche incoraggiato Al a sparare tre e il resto è storia”, ha detto Sund a Yahoo Sports. “Ogni giocatore che Bud allena molto meglio di quando Bud non c’era. Guarda Pat Connaughton a Milwaukee, Paul Millsap con noi, Khris Middleton. Lo ha fatto anche con Al”.

Dopo che i Celtics hanno eliminato i Miami Heat e Horford – che sta tirando il 46,3% da oltre l’arco in questa post-stagione – è passato alle finali per la prima volta nella sua carrieraha ricevuto un messaggio da un individuo che ha creduto nelle sue capacità prima di lui.

“Ero così felice per lui. Gli ho mandato un messaggio di congratulazioni e gli ho appena detto quanto sono orgoglioso di ciò che sta realizzando”, ha detto Sund a Yahoo Sports. “Quello di cui la gente non si rende conto è che non ha la palla tra le mani a lungo. Non è un ball-stopper. Continua a muoversi e poi si muove sempre, cosa rara per un uomo grosso. È una versione a cinque di Steph [Curry]. Poiché non è un fermo palla, gli permette di aprire il campo a tutti gli altri. È solo una grande risorsa per qualsiasi squadra. Sono felice di vederlo avere successo”.

Prima che Horford salisse sull’autobus per uscire dall’arena, ebbe un messaggio di addio.

“Rick aveva ragione. Penso di aver guadagnato anni extra aggiungendo il tiro da 3 punti “, ha detto Horford a Yahoo Sports. “Sono solo grato.”

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