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Cosa c’è dentro il cubo di calamari?

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In un laboratorio di contenimento a Wellington, Nuova Zelanda, Kat Bolstad considerato il cubo di calamaro. Aveva le dimensioni di un fusto ed era rimasto congelato da gennaio, quando era stato tirato su durante una ricerca con reti a strascico nelle zone di pesca a est del paese. Il cubo di calamaro non era un cubo di calamari ma un unico calamaro a forma di cubo, il cui corpo flaccido era stato ripiegato in una vaschetta rettangolare per pesci e successivamente conservato in congelatore. Lì si è raffreddato fino a giugno, quando Bolstad, un biologo di calamari di acque profonde presso la Auckland University of Technology, è stato pronto a disimballarlo.

“Non è il primo cubo di calamaro”, ha detto Bolstad, che ha visto molti cubi di varie dimensioni e specie nel suo lavoro. Ma era certamente un cubo di calamaro molto speciale, comprendente il corpo accuratamente pieghettato di un intero calamaro gigante, che significa una specie di calamaro di acque profonde della famiglia Architeuthidae. quando gigante i calamari giganti vengono catturati con reti a strascico, i loro corpi sono troppo grandi per essere tagliati a cubetti, cioè conservati interi in un normale contenitore per pesci da 50 litri. Quei veri giganti sono spesso congelati a pezzi o “interi, in una sorta di gigantesco pacco a forma di salsiccia, molto grande che deve essere spostato da un carrello elevatore”, ha detto Bolstad. Ma questo il calamaro gigante, una giovane femmina, era abbastanza piccolo da entrare nel contenitore dei pesci e diventare un cubo tutto suo. Come Bolstad ha descritto la disposizione del corpo del calamaro: “Era come un gatto rannicchiato per un pisolino dentro il cestino dei pesci”.

Circa due volte l’anno, il laboratorio di Bolstad soggiorna a Wellington per scongelare cubetti di calamari e altri calamari (calamari congelati che assomigliano in qualche modo meno alle forme geometriche regolari). La città ospita le strutture di raccolta marina del National Institute of Water and Atmospheric Research, o NIWA, che accumula e congela lentamente le creature raccolte durante le crociere di ricerca dell’istituto. Alcuni dei calamari vengono congelati per mesi prima che la loro carne morta sperimenti di nuovo il calore. E la qualità delle carcasse può variare molto a seconda del percorso del calamaro dal profondo alla superficie. “A volte ne trovi uno davvero bello”, ha detto Bolstad. “A volte sembra che qualcuno abbia starnutito in un vassoio.”

Credito: Kat Bolstad
Questo grande Chiroteuthische ha braccia eccezionalmente lunghe, è quello che sarebbe considerato un esemplare “bello”.

Disimballare con successo i calamari surgelati può essere una corsa contro il tempo: il laboratorio di Bolstad e i membri dello staff NIWA devono completare il loro lavoro prima che la carne inizi a marcire. Sebbene un singolo calamaro delle dimensioni di un dito possa scongelarsi in mezz’ora, i calamari più grandi possono richiedere un’intera giornata. E anche un calamaro compattato a cubetto non si scongela in modo uniforme, correndo il rischio che l’esterno del cubetto marcisca mentre l’interno è ancora congelato solido. Alcuni anni fa, Bolstad ha dovuto scongelare un cubetto di calamaro di a calamaro colossale—una specie completamente diversa, e il più grande invertebrato del pianeta—che pesa più di mille libbre. Il tessuto del calamaro colossale è più delicato del tessuto del calamaro gigante, quindi la squadra di Bolstad ha scongelato quel cubo colossale in un bagno di ghiaccio marino per mantenere i calamari morti in condizioni relativamente incontaminate.

Il cubo di calamaro di giugno era meno esigente, scongelandosi all’aria durante la notte fino a quando i ricercatori non sono tornati per aprire il cubo mezzo scongelato e far scorrere l’acqua sul suo corpo per aiutarlo. “Ne abbiamo avuto visioni, tipo, che si dispiegava e poi scivolava sul pavimento e aveva solo un orribile disastro al mattino”, ha detto Bolstad. Ma il cubo di calamaro ha collaborato e il giorno successivo potrebbe essere completamente srotolato e riportato alla sua gloria tentacolare, lunga 21 piedi.

Il calamaro gigante precedentemente a forma di cubo, completamente unbox.

Gli scienziati spesso non hanno la possibilità di esaminare i calamari giganti. Gli animali sono molto grandi e vivono in acque profonde migliaia di piedi, il che rende abbastanza imprevedibile quando uno potrebbe presentarsi. Per molto tempo, gli scienziati hanno potuto solo studiare Architeuthis da calamari che sono stati scoperti morti sulla riva, morti nell’acqua, o sono stati digeriti o rigurgitati da capodogli, secondo un documento del 2013 nel Bollettino malacologico americano. I recenti progressi nella pesca a strascico e nei sistemi di telecamere subacquee hanno offerto agli scienziati un po’ più di accesso ai giganti inafferrabili.

Tuttavia, è raro imbattersi in un calamaro gigante che deve ancora raggiungere le dimensioni reali, ha detto Bolstad. Gli scienziati stanno ancora indagando sul ciclo vitale dei calamari giganti, un cefalopode la cui infanzia è una specie di scatola nera. “C’è una dimensione al di sotto della quale gli esemplari sono sostanzialmente sconosciuti”, ha detto Bolstad, aggiungendo che ci sono registrazioni di maschi maturi “abbastanza piccoli”. Ma i calamari giganti femmine diventano molto più grandi: mentre un maschio maturo potrebbe raggiungere i 32 piedi, una femmina matura può crescere fino a 42 piedi. I calamari giganti maschi maturi producono pacchetti di spermatozoi chiamati spermatofori e li impiantano nella pelle di una femmina di calamaro gigante. Ma i ricercatori hanno trovato solo piccoli accenni di uova in questo particolare calamaro a cubetti, il che significa che era una femmina immatura che non si era accoppiata.

Curiosa di sapere cosa ha mangiato, la squadra di Bolstad ha delicatamente fatto scivolare fuori le interiora del calamaro di quasi un gallone. Questa settimana, i ricercatori hanno in programma di scongelare le budella del calamaro, che purtroppo non sono a forma di cubo ma approssimativamente oblunghe, ed esaminare quali creature semidigerite e microplastiche non digerite potrebbero nascondersi all’interno. Con un po’ di fortuna, troveranno alcuni parassiti. Molti parassiti nell’oceano devono attraversarlo diversi host unici durante tutto il loro ciclo di vita: dopo essere stati espulsi da un pesce, potrebbero dover penetrare una lumaca e poi forse una vongola prima di essere mangiati da un altro pesce. Trovare un verme parassita in un calamaro gigante potrebbe aiutare gli scienziati a capire più a fondo dove viaggia il verme nella sua strana piccola vita.

Credito: Kat Bolstad
Un altro misterioso calamaro si è scongelato nella testa e nei tentacoli di un calamaro gigante.

Bolstad voleva anche recuperare un minuscolo osso di carbonato di calcio chiamato statolite dall’interno della testa del calamaro che potesse contenere un indizio sulla durata della vita del calamaro gigante, uno dei tanti misteri della creatura. “Il calamaro ha questo piccolo cristallo che fluttua all’interno di una camera piena di liquido”, ha detto Bolstad. “Il movimento dei cristalli lì dentro racconta al calamaro il suo movimento, la sua quantità di moto e la sua posizione.” Gli statoliti dei calamari funzionano come i nostri condotti uditivi, aiutando l’equilibrio dei calamari nell’acqua. Hanno anche anelli di crescita, che potrebbero teoricamente aiutare a stimare l’età del calamaro. Ma anche se gli scienziati possono contare gli anelli di crescita, non sanno ancora quanto spesso si accumulano, ha detto Bolstad.

Ma lo statolite di un calamaro gigante è grande circa il terzo di un chicco di riso, il che rende piuttosto difficile la rimozione da un calamaro più grande. “È molto difficile tagliare la testa di un calamaro gigante congelato”, ha detto Bolstad. “Hai bisogno che sia come in questo punto debole di parzialmente scongelato ma non troppo scongelato.” I cristalli si trovano sempre in una camera piena di liquido nella stessa regione generale della testa del calamaro, quindi gli scienziati devono portare un bisturi nell’area senza frantumare o rompere i fragili cristalli. “È un po’ una lotteria”, ha detto, aggiungendo di aver raccolto con successo uno dei due statoliti del calamaro.

Sebbene il cubo di calamaro fosse forse il calamaro più grande del gruppo congelato, il laboratorio di Bolstad ha scongelato un altro calamaro di dimensioni significative che si è rivelato essere la testa e le braccia di un calamaro gigante davvero grande. Anche se all’esemplare parziale mancava la maggior parte del suo corpo, la testa e le braccia da sole pesavano più del piccolo calamaro gigante.

Mentre Bolstad era in laboratorio, NIWA ha chiesto se poteva identificare un minuscolo esemplare raccolto separatamente. Il calamaro, che somigliava a un burrito minuscolo, era sfuggente e iconico calamaro corno di montoneSpirula spigola. La specie prende il nome comune da un guscio delicatamente a spirale all’interno del suo corpo, che poteva essere visto spuntare dal mantello.

Credito: Kat Bolstad
Il calamaro dal corno di montone, Spirula Spirula, sembrando abbastanza regale nella morte.

L’unboxing del calamaro di quest’anno ha portato alla luce almeno 30 specie che devono ancora essere descritte e nominate, ha detto Bolstad. “È la possibilità di aprire potenzialmente una scatola e fare davvero una scoperta”, ha detto. “Per provare a tirare fuori qualcosa da una scatola che una o due persone hanno già visto”, ha aggiunto.

Il laboratorio di Bolstad ha conservato circa 20 esemplari da conservare nelle collezioni del Museo della Nuova Zelanda Te Papa Tongarewa. Il suo laboratorio tornerà a Wellington l’anno prossimo o anche prima per rifare tutto da capo, scartando i sacchetti e disimballando cubetti di piccoli calamari giganti, calamari giganti giganti e molti altri calamari di tutte le dimensioni, osservando tutto ciò che possono prima che inizi la putrefazione.

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