Ellen DeGeneres, una star dell’era Obama, dice addio

Nei giorni che hanno preceduto il finale, le ovazioni sono diventate più lunghe e più forti. I fan mandavano baci, formavano cuori con le mani e urlavano il nome dell’ospite. L’effusione segnò la fine di “The Ellen DeGeneres Show”, un’ora quotidiana di evasione diurna che aveva raggiunto il suo apice in tempi meno controversi, quando Beyoncé, Madonna, Barack e Michelle Obama erano felici di mostrare i loro passi di danza più stupidi fianco a fianco schierarsi con la star dello spettacolo davanti a un pubblico di milioni di persone.

Quando il programma ha fatto il suo debutto nel 2003, sembrava improbabile che fosse un successo. Ellen DeGeneres era rimasta nel limbo da cinque anni a quel punto, da quando la ABC aveva cancellato la sua sitcom un anno dopo il suo rivoluzionario annuncio di essere gay. Giovedì, all’inizio del 3.339° e ultimo episodio del suo talk show, ha ricordato quello che aveva passato e quanto i tempi erano cambiati.

“Quando abbiamo iniziato questo spettacolo, non potevo dire ‘gay'”, ha detto la signora DeGeneres. “L’ho detto molto a casa. “Cosa mangiamo per la nostra colazione gay?” Oppure, ‘Passa il sale gay'”.

Dopo aver detto che anche lei non poteva pronunciare la parola “moglie” prima che il matrimonio gay fosse legale, la telecamera si è rivolta al pubblico per catturare la moglie della signora DeGeneres, l’attrice Portia de Rossi, prima di tornare all’ospite.

“Venticinque anni fa, hanno cancellato la mia sitcom, perché non volevano che una lesbica fosse in prima serata una volta alla settimana”, ha continuato. “E ho detto: ‘OK, allora, sarò di giorno tutti i giorni. Che ne dici di quello?'”

Ma al momento del finale di giovedì, la signora DeGeneres, 64 anni, non era più in prima linea nel cambiamento sociale. E nonostante i sinceri saluti consegnati da fan e ospiti famosi tra cui Oprah Winfrey, Jennifer Aniston e Pink, non è stata la migliore.

Una svolta è arrivata nel 2020, quando ha riportato BuzzFeed News accuse di cattiva condotta sul posto di lavoro sul set dello show, che ha portato a un’indagine e al licenziamento di tre produttori di alto rango. Non molto tempo dopo, le valutazioni per “The Ellen DeGeneres Show”, noto anche come “Ellen”, sono crollate. Lo spettacolo ha perso più di un milione di telespettatori per la stagione 2020-2021, un calo del 44%.

La signora DeGeneres si è scusata con il suo staff e con i suoi spettatori, ma lo spettacolo è rimasto molto indietro rispetto a concorrenti di una volta come “Dr. Phil”, “Live With Kelly e Ryan” e “The View”. Sembrava che i suoi fan avessero avuto difficoltà a chiarire la discrepanza tra il suo personaggio teatrale solare e la realtà del posto di lavoro che lei supervisionava.

Nella sua ultima stagione appena conclusa, si è stabilita in un posto in cima al secondo livello dei discorsi diurni, con un divario di circa 100.000 spettatori tra il suo programma e “The Kelly Clarkson Show” e un vantaggio maggiore su anche “Maury”. ” e “Rachael Ray”. Nelle ultime settimane di “Ellen”, alcuni ospiti hanno accennato alle difficoltà degli ultimi due anni e hanno implorato l’ospite di apprezzare il suo contributo. Julia Louis-Dreyfus ha detto che sperava che la signora DeGeneres capisse “che cosa grandiosa hai fatto con questo spettacolo”.

“Davvero”, ha aggiunto la signora Louis-Dreyfus. “Onestamente.”

Il comico Howie Mandel ha continuato il discorso di incoraggiamento nel prossimo episodio: “Non voglio altro per te se non la felicità che hai diffuso a tutti gli altri – voglio che tu ti crogioli in questo. Voglio che tu sia felice. E spero che tu sia felice”.

I sostenitori più stretti della signora DeGeneres hanno accusato il calo delle valutazioni su Covid-19, che ha reso necessaria la registrazione di spettacoli senza pubblico in studio, piuttosto che attribuirlo ai rapporti sul posto di lavoro di “Ellen”, che includevano le lamentele dei membri dello staff che avevano affrontato ” razzismo, paura e intimidazione”, così come molestie sessuali da parte dei migliori produttori.

“Era un problema di pandemia”, ha affermato Mike Darnell, presidente della Warner Bros.’ divisione unscripted, che ha supervisionato lo spettacolo. “Penso che per un comico – che di giorno ce ne sono pochissimi – non avere un pubblico fa un’enorme differenza”.

La signora DeGeneres, nata a Metairie, in Los Angeles, l’ha iniziata in un comedy club di New Orleans, facendosi un nome con materiale di osservazione che a volte virava nell’assurdo. Una delle prime routine, “Telefonata a Dio”, è stata ispirata dalla morte della sua ragazza in un incidente d’auto. Quando l’ha inventato, ha potuto vedersi mentre lo faceva in “The Tonight Show”, allora il luogo ideale per i fumetti stand-up.

Era appena entrata nella sua carriera nel 1984, quando la rete via cavo Showtime l’ha dichiarata la “persona più divertente d’America”. Due anni dopo, stava eseguendo “Phone Call to God” in “The Tonight Show”. Johnny Carson la invitò a sedersi accanto a lui, gesto che riservava ai comici che teneva in grande considerazione. È stata la prima donna comica ad essere evocata dal re di lunga data a tarda notte durante un’apparizione di debutto.

“Carson non aveva molte comiche donne nello show”, ha detto Wayne Federman, un cabarettista e autore di “The History of Stand-Up: From Mark Twain to Dave Chappelle”. “È stato molto difficile andare avanti come attrice comica. E sicuramente, Ellen, l’affascinante e disarmante comica che era, ha fatto lo spettacolo. Ed essere chiamato sul divano è stato straordinario. Carson è stato colpito”.

Nel 1994 ha recitato nella sitcom “These Friends of Mine”, che la ABC ha ribattezzato “Ellen” dopo una stagione. È durato più di 100 episodi – il punto di riferimento per un successo in rete – e ha fatto la storia della televisione quando la signora DeGeneres, così come il personaggio di Ellen, sono usciti allo scoperto nel 1997.

È apparsa sulla copertina di Time e si è seduta per un’intervista a “Oprah”, ma la stagione successiva è stata l’ultima dello show. Come riportato dal New York Times all’epoca, si scontrò con i dirigenti della ABC per le trame della sitcom, che i suoi capi ritenevano eccessivamente incentrate su temi gay. A un certo punto, i dirigenti hanno chiesto che uno speciale avviso di contenuto fosse incluso come parte dello spettacolo.

Ci sono voluti altri cinque anni prima che Jim Paratore, un dirigente di Telepictures, una divisione della Warner Bros., aiutasse a progettare il suo ritorno. I dirigenti delle affiliate TV locali erano contrari all’idea che un gay fuori sede ospitasse un talk show diurno, temendo un contraccolpo. E quando “The Ellen DeGeneres Show” è stato presentato in anteprima nel 2003, i dirigenti della Warner Bros. stavano parlando di un’altra proprietà diurna che avevano in lavorazione, “The Sharon Osbourne Show”, nella convinzione che avesse maggiori possibilità di prendere piede.

“Sharon Osbourne stava volando alto a quel punto, ed Ellen stava uscendo da una cancellazione, e la gente non voleva che parlasse di essere gay”, ha detto David Decker, vicepresidente esecutivo della Warner Bros.. “Non è stata lanciata con molto vento in poppa, è stata lanciata con molto vento contrario”.

A poco a poco ha dimostrato che i suoi dubbiosi si sbagliavano. Il signor Federman, il cabarettista e storico, ha attribuito il suo successo al suo approccio insolito.

“Ha sempre pensato che fosse compito del comico stabilire il ritmo della stanza, che non avrebbe lasciato che il pubblico dettasse quanto duramente avrebbe dovuto raccontare le barzellette o quanto velocemente avrebbe dovuto farlo fai la sua routine “, ha detto. “Sentiva che se avesse avuto il controllo, il pubblico sarebbe venuto da lei – ed è esattamente quello che è successo.

“La maggior parte dei comici, se non ti fai ridere, acceleri”, ha continuato. “Era sempre lei quella che rallentava. Ellen aveva una fiducia insolita nel suo ritmo comico. Diceva: “Farò questa commedia a un ritmo molto casuale in modo che le persone cadano facilmente in questo”. Era perfetto per la televisione diurna”.

Dopo alcuni anni, l’identità di “Ellen” era saldamente al suo posto. L’ospite ha profuso il suo pubblico e le persone bisognose con denaro e premi. Ha ballato con fan e ospiti famosi, godendosi l’imbarazzo – sii te stesso, ha detto. Quando Internet ha preso piede, ha invitato le prime star virali al suo spettacolo, elevandole a fama più ampia.

È arrivata a incarnare un momento culturale: un’epoca in cui Obama era presidente, il matrimonio gay era di recente legale e i social media erano considerati una forza benevola. L’atmosfera di benessere di “Ellen” si adattava allo stato d’animo prevalente e lo spettacolo ha vinto dozzine di Emmy. La signora DeGeneres ha raggiunto l’apice nel 2016, quando il signor Obama le ha conferito la Medaglia presidenziale della libertà. Durante la cerimonia alla Casa Bianca, le ha attribuito il merito di aver spinto “il nostro paese nella direzione della giustizia”, ​​dicendo che l’aveva realizzata “uno scherzo, un ballo, alla volta”.

Circa un decennio fa, andando oltre le battute e le danze, la signora DeGeneres ha adottato “Sii gentile” come motto, e presto si è trasformato in una propria impresa. Oggi, un abbonamento annuale a “Be Kind” costa $ 219,96. Coloro che si iscrivono ricevono ogni quattro mesi una scatola contenente gli articoli selezionati dalla signora DeGeneres. (La collezione estiva comprende occhiali da sole, agenda e braccialetto.)

Per la signora DeGeneres, il personaggio di Be Kind è stato utile. Quando è stata selezionata due volte per ospitare gli Oscar (nel 2007 e 2014), era per ripulire i pasticci lasciati dagli artisti le cui esibizioni erano percepite come anche mordace o caustica —Chris Rock, Jon Stewart, Seth MacFarlane.

Più tardi, con Donald J. Trump che dominava le notizie dal suo pulpito della Casa Bianca e gli ex cari della tecnologia Facebook e Twitter che diventavano campi di battaglia per accesi dibattiti culturali, l’approccio spensierato della signora DeGeneres iniziò a cadere in disgrazia. Anche le sensazioni virali che una volta hanno avuto una spinta dal suo spettacolo non avevano più bisogno di lei — TikTok era più che sufficiente. Poi è arrivato lo scandalo sul posto di lavoro, che sembrava minare il messaggio “Sii gentile”.

“Essere conosciuta come la Be Kind Lady è una posizione difficile in cui trovarsi”, ha detto agli spettatori sulla scia dei rapporti. “Allora lascia che ti dia un consiglio. Se qualcuno sta pensando di cambiare il proprio titolo o di darsi un soprannome, non andare con Be Kind Lady.

I discorsi diurni rimangono probabilmente il genere televisivo più difficile da decifrare. Da quando la signora DeGeneres è entrata nella mischia, l’elenco delle star del reality, dei conduttori di notizie e degli attori che ci hanno provato include Queen Latifah, Jane Pauley, Kris Jenner, Bethenny Frankel, Bonnie Hunt, Tony Danza, RuPaul, Jeff Probst, Anderson Cooper e la signora Osbourne. Tutto andava e veniva in un lampo.

Il prezzo elevato della televisione quotidiana aggiunge alla sfida. “L’economia per produrre oltre 150 ore di televisione all’anno, con 34 settimane di originali e 170 episodi all’anno, è davvero costosa”, ha affermato Decker, il dirigente. Il lancio di un nuovo spettacolo potrebbe costare dai 20 ai 30 milioni di dollari, ha aggiunto. Ulteriori costi devono andare a centinaia di dipendenti, palcoscenici (“Ellen” ne ha occupati tre nel lotto della Warner Bros.) e ospiti famosi in volo.

“Hai bisogno di una valutazione elevata per coprire anche i tuoi costi anno dopo anno”, ha affermato il signor Decker. “E’ un modello economico molto impegnativo, e spiegarlo in due decenni di vero cambiamento secolare nel nostro settore? È incredibile mantenere uno spettacolo così a lungo.

La signora DeGeneres ha detto che ha intenzione di prendersi una pausa, ma qualunque cosa accada dopo, il talk show sarà il fulcro della sua eredità.

“Ci saranno altre cose, altre grandi cose, ma non ci sarà mai un momento come questo”, ha detto la signora Winfrey alla signora DeGeneres nel terzultimo episodio di “Ellen”. “Sappi che questi sono i giorni di gloria”.

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