Gary Payton II fornisce un impatto immediato ai Warriors nel ritorno delle finali NBA

SAN FRANCISCO — Gary Payton II non aveva bisogno di un discorso di incoraggiamento o di una lunga conversazione con suo padre nella Hall of Fame su cosa aspettarsi sul palco più importante delle finali NBA. Tutto ciò di cui aveva bisogno era vedere quello che potrebbe anche essere classificato come “The Look” da The Glove.

Lo sai quando lo vedi. Ti colpisce al cuore con un messaggio piuttosto semplice e significativo: è il momento di andare.

“Era laggiù nell’angolo con [Detlef Schrempf]”, ha detto Payton domenica sera. “Ha appena scosso la testa e io ho detto: ‘Sì, so cosa significa.’

“Sai, vai a lavorare.”

Questo è ciò che ha fatto Payton nel momento in cui è entrato in campo con 5:30 rimanenti nel primo quarto di Gara 2 delle finali NBA. La sua rimonta di un mese da una frattura al gomito sinistro è stata completa e il 29enne non avrebbe potuto essere più necessario in scoppio 107-88 dei Warriors conquistare i Celtics per pareggiare la serie con una vittoria a testa.

Payton ha giocato 25 minuti nella vittoria, il maggior numero di giocatori dei Warriors dalla panchina. Ha segnato sette punti alla fine con tre rimbalzi e tre assist, ed è stato un perfetto 3 su 3 dal campo. Ma la prima volta che ha toccato la palla, tutto il Chase Center ha trattenuto il respiro collettivo.

Poco più di un minuto e mezzo dopo essere entrato in gioco, Payton è corso giù per il pavimento con una corsia aperta e solo la guardia di Boston Jaylen Brown vicino a lui. A prima vista, sembrava un facile layup o schiacciata per il veterano rimbalzante. Invece, ha girato il suo corpo, Brown è stato chiamato per fallo e Payton è caduto proprio sul gomito sinistro infortunato.

Dopo la vittoria, però, ha insistito sul fatto che la caduta non gli avesse fatto male e che la sua adrenalina avesse battuto ogni tipo di dolore per tutta la partita.

“No, no. Ho cercato di rimboccare e rotolare meglio che potevo”, ha detto Payton.

Ha poi mancato entrambi i suoi tiri liberi e da lì avrebbe potuto andare in discesa. Payton avrebbe potuto perdere la fiducia in se stesso, e lo stesso vale per Steve Kerr. La realtà era tutt’altro.

Alla fine del primo quarto, Steph Curry ha trovato un Payton spalancato nell’angolo sinistro vicino alla panchina dei Celtics. Il mancino non esitò affatto. Era 6 su 8 dalla lunga distanza nei playoff prima di infortunarsi.

Ora ha 7 su 9.

“Sembra piuttosto buono, vero?” ha detto Payton quando gli è stato chiesto del suo tiro.

Per quale sollievo ha dovuto essere vedere il suo primo tiro sfrecciare tra le reti, non è un segreto che la responsabilità principale di Payton sia sulla difesa. Non c’è niente di positivo nell’infortunio e nel dolore che ha dovuto sopportare. Tuttavia, con il suo disturbo a un gomito anziché a un ginocchio, caviglia o qualsiasi altra parte della parte inferiore del corpo, Payton è stato in grado di svolgere un sacco di lavoro difensivo durante la riabilitazione.

Nelle ultime tre settimane, Kerr ha visto Payton passare attraverso intensi sprint su e giù per il campo. Lo ha visto completare innumerevoli diapositive difensive, andando 1 contro 1 a tutto campo senza la mano sinistra. È una testimonianza del desiderio di Payton di aiutare i suoi compagni di squadra a inseguire un campionato, ed è un grande motivo per cui Kerr si è sentito a suo agio nel concedergli così tanti minuti dopo che non giocava dal 3 maggio.

Il condizionamento era l’ultima delle preoccupazioni dell’allenatore. Tuttavia, anche lui non avrebbe potuto prevedere che la prima partita di Payton sarebbe andata così bene.

“Aveva bisogno di qualche giorno in più per essere davvero pronto e ho pensato che fosse eccezionale”, ha detto Kerr. “Il livello di difesa, fisicità e velocità in transizione ci dà una spinta enorme”.

Payton è elencato a 6 piedi-3, ma la sua apertura alare estremamente lunga gli consente di proteggere più posizioni. Può bloccare guardie, ali e persino attaccanti. Quando è entrato per la prima volta nel gioco, rispecchiava la guardia dei Celtics Derrick White che entrava per il centro Robert Williams III. Il bianco non ha segnato una sola volta nel primo quarto e il suo turnover verso la fine del periodo ha portato Steph Curry a dare ai Warriors un punto di vantaggio con solo 1,5 secondi dalla fine del frame.

Il bianco ha segnato 21 punti nella vittoria in Gara 1 di Boston. Ha segnato 12 gol in gara 2 ed è stato meno-17 in 30 minuti. Payton ha anche avuto l’incarico di cercare di infastidire l’ala piccola dei Celtics Jayson Tatum, che è cinque pollici più alto di lui. Tatum, dopo aver segnato solo 12 punti due sere fa, ha perso 28 punti sui Warriors.

Era anche un game-low meno-36.

Dall’altra parte, Payton era un più-15. Senza contare la partita in cui si è fatto male, ora è un più-36 in sette partite di playoff.

“È un ragazzo in grado di difendere più posizioni, ed è in grado di… siamo in grado di giocare piccole formazioni con lui perché è in grado di rimbalzare così bene”, ha detto il centro di Warriors Kevon Looney. “Porta un tipo diverso di energia. Scatta in transizione, è una minaccia di pallonetto.

“Ci è mancato nell’ultima serie e nella prima partita, quindi averlo di nuovo là fuori è stato fantastico perché è solo un disgregatore. Sai, gioca bene fuori dalla schiacciata. Fornisce solo molte cose che non abbiamo non ho.”

IMPARENTATO: Kerr: Steph “mozzafiato” durante la corsa del terzo quarto di Warriors

Conosciuto più per chi è suo padre all’inizio della sua carriera che per le sue abilità, Payton non è stato reclutato dall’Oregon State nel 2016. Prima di questa stagione con i Warriors, non ha mai giocato più di 29 partite in una stagione NBA. Ha macinato attraverso la G League, comprese 13 partite di recente come la scorsa stagione. Payton ha giocato solo una partita di preseason con i Warriors in questa stagione, la quarta partita della loro lista di esibizioni, segnando 12 punti insieme a un rimbalzo, un recupero e un muro in 11 minuti.

E ha comunque guadagnato il 15° e l’ultimo posto nel roster dei Warriors lo stesso giorno dell’apertura della stagione regolare.

Attraverso tutte le sue battaglie, tutte le sue prove e tribolazioni, tutte le sue incertezze — Payton è a casa. Sia qui nella Bay Area con i Warriors, sia nelle finali cercando di prepararsi per un anello del campionato, qualcosa che nemmeno l’originale Payton è mai stato in grado di realizzare.

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