Gli scienziati hanno portato i colibrì su una montagna per vedere cosa avrebbe fatto loro il cambiamento climatico

Poiché le temperature in tutto il mondo cambiano drasticamente, la fauna selvatica è spesso costretta a trasferirsi per trovare habitat adatti e gli scienziati stanno lavorando duramente per cercare di capire quante specie potrebbero lottare nel tentativo di trovare una nuova casa.

Gli animali che vanno su un terreno più elevato devono affrontare due problemi: temperature più fredde e aria più sottile e meno ricca di ossigeno (quindi è più difficile respirare). In un nuovo studio, un gruppo di colibrì di Anna (Calipte Anna) sono stati portati in un viaggio a circa 1.200 metri (4.000 piedi) sopra il loro habitat normale.

Curiosamente, i tassi metabolici dei colibrì sono effettivamente diminuiti mentre si libravano. Volavano anche per periodi più brevi con meno efficienza, molto probabilmente per mancanza di più ossigeno.

Mentre le temperature future potrebbero essere più calde, per ora le elevazioni più fresche hanno un effetto agghiacciante sui modelli di sonno del colibrì. Quando gli uccelli sonnecchiavano, entravano più spesso in una specie di mini-ibernazione, che deprimeva anche il loro metabolismo in media di circa il 37%.

Il team dietro lo studio afferma che almeno nel caso dei colibrì, andare su un terreno più elevato rappresenterebbe una sfida significativa.

“I nostri risultati suggeriscono una minore disponibilità di ossigeno e una bassa pressione dell’aria possono essere sfide difficili da superare per i colibrì che si spostano a monte a causa dell’aumento delle temperature, soprattutto se c’è poca o nessuna acclimatazione a lungo termine”, scrivono i ricercatori nel loro carta pubblicata.

Questi uccelli devono già spostare le loro case in risposta all’aumento delle temperature e attualmente si trovano ad altitudini comprese tra 10-2.800 metri (cioè 33-9.186 piedi). Copre una certa distanza e un intervallo di temperature, ma il team di ricerca era interessato a vedere se esistesse un limite superiore.

Per questo studio, 26 colibrì sono stati trasferiti da tutto l’attuale intervallo di elevazione e tutti hanno lottato più o meno allo stesso modo per adattarsi. Tuttavia, lo studio ha scoperto che quelli provenienti da quote più elevate tendevano ad avere cuori più grandi per una migliore circolazione dell’ossigeno intorno al corpo.

I ricercatori hanno utilizzato una varietà di metodi per misurare i livelli di sonno e il tasso metabolico nei colibrì, compresi gli imbuti pieni di sciroppo per far mangiare gli uccelli monitorando allo stesso tempo il loro consumo di ossigeno.

È stata inoltre registrata la produzione di anidride carbonica durante il sonno, un altro indicatore del tasso metabolico. I colibrì hanno trascorso almeno l’87,5% della notte in uno stato di torpore o in mini-ibernazione a risparmio energetico, rispetto al 70% normalmente. Ancora una volta, questo era coerente indipendentemente dall’altezza da cui erano stati presi i colibrì.

“Significa che anche se provengono da un luogo caldo o freddo, usano il torpore quando fa molto freddo, il che è bello”, dice l’ecologo Austin Spence dell’Università del Connecticut.

I colibrì sono ottime materie di studio in questo caso a causa del loro stile di vita ad alta energia. Sono in grado di far fronte con una varietà di condizioni meteorologichema sembra che trasferirsi su un terreno più elevato potrebbe essere al di là delle loro possibilità, a meno che non lo facciano abbastanza lentamente da consentire ai loro corpi di adattarsi.

Tuttavia, le specie non devono necessariamente andare su un terreno più elevato per trovare temperature più fresche, perché possono anche cambiare la loro latitudine e i ricercatori pensano che questi colibrì potrebbero eventualmente doversi avventurare più a nord.

Gli autori dello studio suggeriscono inoltre che gli studi e i modelli futuri non dovrebbero semplicemente considerare la temperatura come un fattore scatenante per lo spostamento delle specie. Devono essere presi in considerazione anche altri fattori, tra cui la disponibilità di acqua e ossigeno.

“Per comprendere appieno la capacità di una specie di cambiare in risposta a un clima caldo, è fondamentale sia valutare le sue prestazioni fisiologiche all’interno della sua gamma attuale sia confrontarle con le prestazioni oltre la sua attuale distribuzione”, scrivono i ricercatori.

La ricerca è stata pubblicata nel Giornale di biologia sperimentale.

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