Gli splendidi ritratti trapuntati di Bisa Butler celebrano l’identità nera e le radici africane

Scritto da Chelsea Lee, CNN

Brillantemente colorati e pieni di dramma visivo, i ritratti trapuntati a grandezza naturale di Bisa Butler sono quasi indistinguibili dai dipinti. Creando opere che sono apparse sulla copertina di Time Magazine e vendute all’asta per un massimo di $ 75.000, Butler sta portando il quilt nel regno dell’arte alta.

Da oltre 20 anni Butler, che vive nel New Jersey e il cui padre è ghanese, realizza trapunte in onore di “persone di origine africana”, che vanno da soggetti sconosciuti copiati da vecchie fotografie, a figure più contemporanee, come il compianto keniota l’attivista ambientale, sociale e politico Wangari Mathaai e il compianto attore di Hollywood Chadwick Boseman.

La trapunta di Bisa Butler, "Per sempre" (2020), realizzato in onore del compianto attore hollywoodiano Chadwick Boseman.

La trapunta di Bisa Butler, “Forever” (2020), realizzata in onore del compianto attore di Hollywood Chadwick Boseman. Credito: foto © Bisa Butler © Museum Associates/LACMA

“Spero che i neri vedano un riflesso di se stessi”, dice, “e spero che anche le persone di tutte le razze vedano se stesse e si rendano conto che siamo tutti esseri umani”.

Il suo pezzo più grande fino ad oggi — un ritratto di 13 piedi per 11 piedi del “Combattenti Infernali di Harlem“, un reggimento di fanteria afroamericano che ha trascorso più tempo in prima linea di qualsiasi altra truppa americana nella prima guerra mondiale – è parte di una mostra di artigianato che ha aperto il mese scorso alla Renwick Gallery, una filiale del prestigioso Smithsonian American Art Museum di Washington, DC.

Ma Butler, un’artista formalmente formata, ha iniziato il suo viaggio nel quilting solo perché stava lottando con un dipinto.

Usare i tessuti per “descrivere la persona interiore”

Nel 2001, mentre studiava per il suo master in educazione artistica alla Montclair State University, nel New Jersey, Butler trascorreva i fine settimana dipingendo un ritratto di sua nonna. Tuttavia, sua nonna era scontenta dell’immagine.

“L’ho vista come la mia vecchia nonna e si vedeva come una donna”, ha ricordato Butler.

Per creare un ritratto che incarnasse la personalità e le esperienze di vita di sua nonna, Butler iniziò a usare i tessuti per “descrivere la persona interiore”. Partendo da una fotografia del matrimonio dei suoi nonni, Butler ha realizzato una trapunta che incorporava sete e pizzi dai materiali di sartoria avanzati di sua nonna, riferendosi alla sua passione per il cucito e per indossare repliche di abiti firmati intelligenti.

Catturando molteplici dimensioni dell’identità della donna, il pezzo è diventato il primo ritratto trapuntato di Butler ed è stato regalato a sua nonna costretta a letto, che le aveva insegnato a cucire. “Era davvero il modo perfetto per mostrarle quanto significasse per me”, ha ricordato Butler.

Butler divenne presto famoso per la realizzazione di ritratti trapuntati che offrono un’interpretazione sfumata delle narrazioni storiche, culturali e personali dei loro soggetti, rendendo nel contempo omaggio alle radici dell’Africa occidentale e all’eredità afroamericana di Butler.

Bisa Butler che lavora con i tessuti.

Bisa Butler che lavora con i tessuti. Credito: Jill Feyer

I suoi pezzi sono spesso basati su fotografie in bianco e nero di persone di colore ordinarie, scattate tra il 1850 e il 1950 e provenienti dagli Archivi Nazionali.

“Sono attratto dal passato”, ha detto Butler, aggiungendo che le piace lavorare sulle fotografie con le quali sente un legame personale. “Mi ritrovo attratta da immagini che hanno una sorta di magnetismo che mi sta afferrando”, ha spiegato. Spesso “sarebbe solo uno sguardo”.

Una volta che ha scelto un’immagine, Butler “può finire per studiarla per oltre 100 ore”. Le espressioni facciali del soggetto, il linguaggio del corpo e la posa, così come i suoi vestiti e accessori, sono tutti indizi utili per capire come erano come persone. Entrare sotto la loro pelle è un’idea centrale nel suo lavoro.

“Se mai dovessero vedere questo ritratto, se la loro famiglia dovesse mai vederlo … sentono che l’artista li rispetta nell’immagine?” disse Butler.

Il quilting ha un’eredità culturale artistica e pragmatica all’interno del patrimonio afroamericano – ad esempio, il lavoro delle donne di Gee’s Bend, Alabama. Discendenti di afroamericani ridotti in schiavitù e che vivono in una comunità remota, il loro caratteristico stile di trapuntatura ha attirato l’attenzione nazionale negli anni ’60 con i loro disegni geometrici dai colori vivaci descritti da un critico come “miracolose opere d’arte moderna.”
"Le trapunte di Gee's Bend" mostra alla Cocoran Gallery of Art di Washington, DC, nel 2004.

Mostra “The Quilts of Gee’s Bend” alla Cocoran Gallery of Art di Washington, DC, nel 2004. Credito: STEPHEN JAFFE/AFP/AFP tramite Getty Images

“Cucire insieme la diaspora”

Butler aggiunge a questa eredità utilizzando una varietà di tessuti americani e africani, compresi i tradizionali tessuti kente del Ghana. I colori e i motivi conferiscono ai suoi ritratti uno spettacolare colore visivo e narrativo mentre collegano le sue opere al continente africano.

Stratifica senza soluzione di continuità i tessuti utilizzando una tecnica che è stata utilizzata anche per creare tradizionali Panni per applicazioni dell’Africa occidentale in Benin. Il processo può richiedere fino a 200 ore, dopodiché inizia a tracciare i tradizionali modelli di stoffa kente nei suoi punti per quilting.

“Sto cercando di collegare insieme la diaspora o di cucirla insieme sulla mia trapunta”, ha detto Butler. “Sia che io stia facendo il ritratto di un nero americano o di un africano, abbiamo la stessa discendenza”.

La trapunta di Butler di nove Harlem Hellfighters ha richiesto 11 mesi per essere completata. Ricercando le vite dei soldati, ha visto somiglianze tra l’ingiustizia razziale del passato e del presente. Nonostante il loro coraggio in combattimento, a casa hanno affrontato la stessa discriminazione e segregazione degli altri afroamericani.

La trapunta di Bisa Butler del "Combattenti Infernali di Harlem" -- un soprannome del 369° Reggimento di Fanteria.

La trapunta di Bisa Butler degli “Harlem Hellfighters” – un soprannome del 369° reggimento di fanteria. Credito: Bisa maggiordomo

Per onorare la loro resilienza, Butler ha utilizzato un panno adire nigeriano, fatto di cotone tinto in indaco decorato con simboli di un’antica scrittura nella lingua yoruba dell’Africa occidentale e un tradizionale panno di fango maliano. Le tele di fango sono spesso modellate con forme geometriche e simboli ripetuti che rappresentano lo stato sociale, gli eventi storici e il carattere di una persona. Butler ha usato questo panno per indicare il lungo viaggio delle truppe attraverso il conflitto.

Lo erano gli Harlem Hellfighters insignito postumo di una medaglia d’oro del Congresso nel settembre 2021. Ora, con la sua trapunta delle truppe in mostra alla Renwick Gallery dello Smithsonian, a solo un isolato dalla Casa Bianca, Butler spera che il suo lavoro possa portare la storia dei soldati all’attenzione di più persone.

“Credo molto nel senso spirituale che vedono”, ha detto. “E spero che possano riconoscere che sto facendo il possibile per metterli in una posizione in cui avrebbero dovuto essere in primo luogo”.

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