I geologi hanno in programma di aprire un cristallo di 830 milioni di anni che potrebbe contenere vita antica

I geologi stanno progettando di aprire un cristallo di salgemma di 830 milioni di anni fa, che ritengono contenga microrganismi antichi che potrebbero essere ancora vivi.

I ricercatori della Geological Society of America hanno annunciato per la prima volta la loro scoperta di minuscoli resti di vita procariotica e algale all’interno di un antico cristallo di alite all’inizio di questo mese.

Questi organismi sono stati trovati all’interno di microscopiche bolle di liquido nel cristallo, note come inclusioni fluide, che potrebbero fungere da microhabitat per la prosperità delle minuscole colonie.

Ora i ricercatori vogliono aprire il cristallo, per scoprire se questa vita antica è davvero ancora viva o meno.

Anche se riportare nel mondo moderno forme di vita di 830 milioni di anni fa potrebbe non sembrare l’idea più sensata, i ricercatori insistono che sarà eseguita con la massima cautela.

“Sembra davvero un brutto film di serie B, ma c’è molto lavoro dettagliato in corso da anni per cercare di capire come farlo nel modo più sicuro possibile”, l’autrice dello studio Kathy Benison, geologa di West Virginia University, ha detto National Public Radio, Radio Pubblica.

I ricercatori hanno scoperto minuscoli resti di vita procariotica e algale all’interno di un cristallo di alite della Formazione Browne di 830 milioni di anni nell’Australia centrale. Nella foto: inclusioni fluide in alite con microrganismi

Gli organismi sono stati trovati all'interno di inclusioni fluide nel cristallo, che potrebbero fungere da microhabitat per la prosperità delle minuscole colonie.  Nella foto: inclusioni fluide in alite

Gli organismi sono stati trovati all’interno di inclusioni fluide nel cristallo, che potrebbero fungere da microhabitat per la prosperità delle minuscole colonie. Nella foto: inclusioni fluide in alite

La straordinaria scoperta è stata inizialmente riportata sul diario Geologia l’11 maggio.

I ricercatori hanno utilizzato una selezione di tecniche di imaging per studiare le inclusioni fluide in un pezzo di salgemma della Formazione Browne di 830 milioni di anni nell’Australia centrale.

Hanno scoperto solidi e liquidi organici che erano coerenti per dimensioni, forma e risposta fluorescente alle cellule di procarioti e alghe.

La scoperta mostra che i microrganismi possono rimanere ben conservati nell’alone per centinaia di milioni di anni.

Ciò ha implicazioni per la ricerca di vita aliena, secondo i ricercatori.

È possibile che firme biologiche simili possano essere rilevate nei sedimenti chimici di Marte, dove sono stati identificati grandi depositi di sale come prova di antichi serbatoi di acqua liquida.

Immagini di lastre centrali di alite stratificata della Formazione Browne di 830 milioni di anni fa, dove è stato trovato il cristallo contenente i microrganismi

Immagini di lastre centrali di alite stratificata della Formazione Browne di 830 milioni di anni fa, dove è stato trovato il cristallo contenente i microrganismi

Mappa dell'Australia con la posizione approssimativa del nucleo dell'imperatrice 1A (stella nera), da cui è stato estratto il cristallo di alite

Mappa dell’Australia con la posizione approssimativa del nucleo dell’imperatrice 1A (stella nera), da cui è stato estratto il cristallo di alite

Microrganismi in inclusioni di fluidi primari individuali nell'alite della Formazione Browne, Australia centrale

Microrganismi in inclusioni di fluidi primari individuali nell’alite della Formazione Browne, Australia centrale

Sebbene possa sembrare non plausibile che i microrganismi all’interno del cristallo possano essere ancora vivi, i procarioti viventi sono stati precedentemente estratti da alite risalenti a 250 milioni di anni fa, quindi non è impossibile che possano sopravvivere 830 milioni di anni.

“La possibile sopravvivenza dei microrganismi su scale temporali geologiche non è completamente compresa”, hanno scritto i ricercatori nel loro studio.

“È stato suggerito che le radiazioni distruggerebbero la materia organica per lunghi periodi di tempo, eppure Nicastro et al. (2002) hanno scoperto che l’alite sepolta di 250 milioni di anni è stata esposta solo a quantità trascurabili di radiazioni.

“Inoltre, i microrganismi possono sopravvivere nelle inclusioni fluide grazie a cambiamenti metabolici, tra cui la sopravvivenza per fame e gli stadi cisti, e la coesistenza con composti organici o cellule morte che potrebbero fungere da fonti di nutrienti.”

Commentando i piani degli scienziati per aprire il cristallo, Bonnie Baxter, biologa del Westminster College di Salt Lake City, che non è stata coinvolta nello studio, ha affermato che il rischio di scatenare una pandemia apocalittica era relativamente basso.

“Un organismo ambientale che non ha mai visto un essere umano non avrà il meccanismo per entrare dentro di noi e causare malattie”, ha detto a NPR.

“Quindi personalmente, dal punto di vista scientifico, non ne ho paura.”

La prima vita sulla Terra è apparsa almeno 300 milioni di anni prima di quanto si pensasse

La prima vita sulla Terra è apparsa almeno 3,75 miliardi di anni fa, circa 300 milioni di anni prima di quanto si pensasse, ha rivelato un nuovo studio.

La rivelazione si basa sull’analisi di una roccia delle dimensioni di un pugno del Quebec, Canadache si stima abbia un’età compresa tra 3,75 e 4,28 miliardi di anni.

I ricercatori avevano precedentemente trovato minuscoli filamenti, manopole e tubi nella roccia, che sembravano essere stati prodotti da batteri. Tuttavia, non tutti gli scienziati concordavano sul fatto che queste strutture fossero di origine biologica.

Ora, dopo approfondite ulteriori analisi, il team dell’University College Londra hanno scoperto una struttura molto più grande e complessa all’interno della roccia: uno stelo con rami paralleli su un lato lungo quasi un centimetro.

Hanno anche trovato centinaia di sfere distorte, o “ellissoidi”, accanto ai tubi e ai filamenti.

I ricercatori affermano che, mentre alcune delle strutture potrebbero essere state create attraverso reazioni chimiche casuali, lo stelo “a forma di albero” con rami paralleli era molto probabilmente di origine biologica.

Questo perché nessuna struttura creata tramite la sola chimica è stata trovata simile.

Fino ad ora, la prima prova conosciuta della vita sulla Terra era una roccia di 3,46 miliardi di anni dell’Australia occidentale contenente microscopici fossili simili a vermi.

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