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Il debutto di ‘Omar’, un’opera tutta americana: NPR

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Il tenore Jamez McCorkle, che ha debuttato nel ruolo del protagonista nell’opera Omardi Rhiannon Giddens e Michael Abels, che ha ricevuto la sua prima mondiale il 27 maggio a Charleston, SC, allo Spoleto Festival USA.

Leigh Webber/Per gentile concessione di Spoleto Festival USA


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Il tenore Jamez McCorkle, che ha debuttato nel ruolo del protagonista nell’opera Omardi Rhiannon Giddens e Michael Abels, che ha ricevuto la sua prima mondiale il 27 maggio a Charleston, SC, allo Spoleto Festival USA.

Leigh Webber/Per gentile concessione di Spoleto Festival USA

Una nuova opera racconta la vera storia di uno schiavo portato via dalla sua casa in quello che oggi è il Senegal e portato in South Carolina. L’opera ha debuttato al Festival di Spoleto USAa meno di un miglio lungo la strada da dove l’uomo è stato venduto e dopo di che ha trascorso cinque decenni nelle piantagioni, inclusa quella in cui ha scritto la sua autobiografia – il unica narrativa conosciuta e sopravvissuta sugli schiavi scritta in arabo.

Julie, una donna nera ridotta in schiavitù, è un personaggio immaginario che Rhiannon Giddens ha creato per quest’opera. Quando Julie ha incontrato per la prima volta l’uomo appena reso schiavo, gli dice in seguito, lui le ha ricordato fortemente qualcun altro: “Mio padre indossava un berretto come il tuo”, canta. Si riferisce al cufi che indossano molti uomini musulmani e quelli della diaspora africana.

L’opera Omar è una storia ampiamente americana. Ma la storia è particolarmente pesante e serrata a Charleston, SC, dove l’opera ha debuttato a fine maggio. Il vero uomo su cui si basa quest’opera, Omar Ibn Saidera un uomo musulmano che divenne schiavo a Charleston, come circa il 40 per cento di altri africani che furono costretti a entrare in Nord America. Said ha poi trascorso cinque decenni in una piantagione a Fayetteville, Carolina del Nord, dove ha scritto la storia della sua vita.

“E ‘stato scioccante”, dice Giddens di aver appreso dell’autobiografia di Said, “Qualcuno o un evento che viene dal mio stato d’origine è enorme, una storia così grande. E non ho mai sentito questa storia, avendo vissuto la maggior parte della mia vita nel nord Carolina”. Formatosi al college come cantante d’opera, Giddens è meglio conosciuta come musicista di origini americane, cantante e cantautrice che brandisce un banjo meschino e fa canticchiare la viola. Inoltre, dice: “Credo di cercare storie trascurate da raccontare”.


Rhiannon Giddens
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Said era un Fulani ben istruito, uno dei più grandi gruppi di persone sparse nel Sahel e nell’Africa occidentale, e aveva studiato il Corano intensamente. All’età di 37 anni fu catturato durante una guerra e venduto come schiavo. Ha poi sopportato il Passaggio di Mezzo su quello che ha chiamato “il grande mare”.

Said fuggì dal suo primo schiavista, ma fu catturato di nuovo nella Carolina del Nord. Mentre era imprigionato lì, iniziò a scrivere sui muri in arabo, la lingua del Corano. La sua alfabetizzazione in arabo e la sua devozione religiosa divennero oggetto di fascino per il suo secondo proprietario, un proprietario di piantagione di nome Jim Owen il cui fratello John divenne governatore della Carolina del Nord.

Durante il suo periodo in schiavitù a Fayetteville, Said sembra essersi convertito al cristianesimo. E ha scritto la sua autobiografia per volere del suo proprietario, dice Michael Abels, che ha co-composto l’opera con Giddens. Meglio conosciuto per le sue colonne sonore per i film Uscire e NoiAbele fornito Omar le sue lussureggianti orchestrazioni.

“Da un lato, pur rispettando le sue capacità”, osserva Abele, “di certo non avevano alcuna intenzione di porre fine alla sua schiavitù in conseguenza di ciò. Erano più interessati a che si esibisse e che si convertisse al cristianesimo per fare si sentono meglio”.

Ala Alryyes è professore di inglese al Queens College, la City University di New York. Ha inoltre tradotto la vera autobiografia di Omar Ibn Said dall’arabo all’inglese – ed è stato chiamato come consulente per il progetto dell’opera. Dice che il lavoro di Said mostra la menzogna secondo cui gli africani ridotti in schiavitù erano ignoranti, analfabeti e bisognosi di conversione.

“Dimostra un background culturale e un’alfabetizzazione che uno schiavo ha portato con sé negli Stati Uniti e non ha davvero acquisito qui”, afferma Alryyes. “La nostra comprensione della schiavitù americana è basata sugli americani e ignora il background che queste persone ridotte in schiavitù hanno portato con sé dall’Africa, che fossero musulmani o meno, che parlassero arabo o altre lingue. Ci apre gli occhi sul fatto che la loro le culture erano ovviamente, nel giro di poche generazioni, perse”.

Il cast di Omar esegue una scena sul passaggio di mezzo alla prima dell’opera allo Spoleto Festival USA il 27 maggio a Charleston, SC

Leigh Webber/Per gentile concessione di Spoleto Festival USA


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Il cast di Omar esegue una scena sul passaggio di mezzo alla prima dell’opera allo Spoleto Festival USA il 27 maggio a Charleston, SC

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L’autobiografia di Said è stata l’ispirazione per l’opera, spiega Michael Abels. “L’opera racconta la storia del suo viaggio, ma anche del suo viaggio spirituale mentre si confrontava con le sfide dell’essere schiavizzato e la sfida di dover rinunciare alla sua identità spirituale e alla sua libertà”, dice. “E quando pensi a ciò che non è dichiarato, ecco ciò che è potente… le cose che vengono lasciate come indizi che ti mostrano com’è vedere ogni tua mossa osservata, avere bisogno di raccontare la tua storia in un modo che essere approvato”.

Hussein Rashid è uno studioso specializzato in musulmani nella cultura popolare statunitense. Come Alryyes, era un consulente per quest’opera. Rashid dice che nella sua autobiografia e in altri scritti, Omar Ibn Said offre un linguaggio codificato e certamente ambiguità nelle sue reali convinzioni. Rashid indica un capitolo del Corano che Said cita nell’autobiografia che affronta il potere e la sovranità di Dio: il Sura al-Mulk.

“Il modo in cui lo capisco, e il modo in cui lo capiscono molti altri studiosi”, spiega Rashid, “è che questo è Omar che parla di essere ridotto in schiavitù, riconoscendo che sono altri esseri umani che giocano al potere, giocano ad avere la sovranità, giocano ad avere autorità sugli altri esseri umani. E sta dicendo: “No, in realtà non sai cos’è il potere, non sai cos’è la sovranità, non sai dove sia la mia fedeltà”. E penso che questo sia davvero un nutrimento spirituale per Omar”.

La ricerca di Omar per preservare se stesso, quando ogni forza conniveva per portare via tutto ciò che gli apparteneva, è il punto cruciale di questo progetto, afferma il direttore dell’opera, Kaneza Schaal.

“Sono interessata al contesto delle lingue e della vita di Omar – le lingue spirituali, le lingue parlate, le lingue materiali, le lingue culturali – e, in definitiva, come finisce per sostenere tutte quelle lingue contemporaneamente”, dice.

Il team creativo ha interpretato abilmente quegli intrecci di linguaggio e credenze sul palcoscenico dell’opera. Sul palco vengono proiettati i manoscritti di Said sia in arabo che in inglese; i personaggi dell’opera indossano letteralmente varie lingue sui loro vestiti.


Musica NPR
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Rhiannon Giddens afferma che la storia della vita di Said ha presentato molte opportunità creative per fluire anche tra i linguaggi musicali. Giddens ha composto la maggior parte della musica per Omar sul banjo e ha integrato nell’opera la sua profonda conoscenza della musica popolare. Ma la musica si trasforma e si trasforma anche per incontrare i personaggi: nelle scene ambientate in Senegal e nell’immaginazione di Said, un’arpa evoca un’Africa occidentale cora, per esempio, mentre la musica per i proprietari di schiavi bianchi e per il banditore di schiavi risuona con armonie e cadenze occidentali esclamanti e chiassose. I cantanti della produzione si sono complimentati con Giddens e Abels per aver scritto arie e sezioni corali che è stato un piacere esibirsi.

“Senti, io sono un suonatore di banjo”, dice Giddens. “Se qualcuno dice: ‘Oh, la tua opera lo è accessibile, sono tipo, ‘Questo è il complimento più grande di sempre!’ Quello che faccio è portare queste connessioni a tradizioni popolari e vernacolari profonde della cultura americana. Spero davvero che si aggiunga anche alla narrativa di chi può essere chiamato compositore, chi può creare queste opere su larga scala”.

Il palcoscenico dell’opera è uno spazio che ancora spesso lascia fuori i creatori neri e le storie dell’esperienza nera. Giddens lo spera Omar forma un percorso – e sembra che Giddens abbia avuto successo. Omar è già programmato per essere messo in scena in altre compagnie d’opera negli Stati Uniti, tra cui Los Angeles, Boston, San Francisco, Chicago e Chapel Hill, NC, vicino al luogo in cui il vero Omar Ibn Said è stato ridotto in schiavitù per 50 anni.

Detto morì nel 1863, all’età di 93 anni, nel mezzo della guerra civile, e è stato seppellito in una delle piantagioni di Owen. Non c’è nessun segno per la sua tomba. C’è una moschea a Fayetteville che porta il suo nome, tuttavia: la Masjid Omar Ibn Sayyid.

Con un ringraziamento speciale a South Carolina Public Radio per aver fornito la musica da Omarche è stato registrato durante la prova generale dell’opera allo Spoleto Festival USA il 24 maggio.

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