Il licenziamento di Joe Girardi da parte di Phillies è l’ultimo capitolo della stessa vecchia storia che si trascina in un’era imbarazzante

All’inizio di questa settimana, ho ricevuto un messaggio da un amico a Filadelfia, la casa della mia infanzia. Ha chiesto qualcosa che è diventato un rito di passaggio, mormorato attraverso la Delaware Valley nelle settimane successive alla conclusione del Draft NFL da parte degli Eagles e del rimbalzo dei Sixers dai playoff NBA. La domanda segna l’arrivo dell’estate.

“Cosa c’è che non va nei Phillies?” ha detto il mio amico.

Voleva incolpare il gruppo di proprietà di John Middleton. Ho risposto con il ritornello standard: Middleton stava cercando di vincere – i Phillies sono entrati nella stagione con un libro paga record di $ 233 milioni, secondo FanGraphs. Il problema, come ho sottolineato nell’infinita saggezza di un esperto scriba della palla, era che il presidente delle operazioni di baseball Dave Dombrowski aveva costruito una squadra sconnessa che trattava il campo come un ripensamento a un ripensamento a un ripensamento. Un infortunio a Bryce Harper ha ulteriormente indebolito la difesa, un’unità che non poteva permettersi di essere indebolita. L’intensità dell’allenatore Joe Girardi potrebbe non essere la soluzione migliore per una squadra così incline agli errori.

Davvero, ho continuato, questo faceva parte di un problema generale con il franchise. Ruben Amaro Jr. ha arenato la squadra dopo una meravigliosa corsa conclusa nel 2011. Il suo sostituto, Matt Klentak, non è riuscito a rianimare il franchise. Dombrowski, il prossimo dirigente, ha costruito il Roster di Frankenstein, ignorando cosa è successo al buon dottore alla fine di quella storia. Per tutto il tempo, il sistema della fattoria ha iniziato a farfugliare e le ventole hanno sofferto.

Pensavo di aver fatto dei buoni punti. Il mio amico non era così sicuro.

“La proprietà non dovrebbe,” rispose, “assumere le persone giuste allora?”

Bene. Difficile discuterne.

Pochi giorni dopo, il Filadelfia rimescolato ancora una volta le sedie a sdraio. Girardi era fuori. Un sostituto temporaneo, allenatore di panchina Rob Thomson, c’era. I nomi sul retro delle maglie cambiano. La storia no.


Joe Girardi ha concluso con un record di 132-141 come manager dei Phillies. (Rob Tringali / Getty Images)

In più di un decennio da quando Ryan Howard si è strappato il tendine d’Achille sinistro, cadendo sull’erba del Citizens Bank Park per la finale della National League Division Series 2011, la proprietà dei Phillies non ha identificato leader né nelle operazioni di baseball né nella panchina in grado di tornare la squadra ai playoff. Per anni, il franchise è rimasto indietro rispetto alla concorrenza nell’incorporazione dell’analisi. La fattoria non dà frutti. La squadra ha provato a fare tank e ha provato a spendere sontuosi e ha cercato di stare a cavallo della distanza tra i due. Niente di tutto ciò ha funzionato.

La siccità di ottobre è lunga 10 anni, la seconda più lunga nello sport, e rischia di entrare nel secondo decennio nel 2022: Girardi è stato rimbalzato con la squadra sette partite sotto .500 e 12 dietro i Mets nella National League East. Era una scena familiare. Amaro non ha potuto sostenere il successo che il franchise ha avuto dal 2007 al 2011. Klentak non ha potuto rifare il franchise in un’immagine più moderna. E il tentativo di Dombrowski di tirare fuori un contendente da una raccolta di battitori designati è stato un disastro finora nel 2022. Il club ha assunto più manager durante quell’arco di tempo che sinceramente non ricordo di aver mai gestito, e vengo pagato per guardare la Major League Baseball per un vivere.

Girardi avrebbe dovuto fermare quella tendenza al suo arrivo prima della stagione 2020. Aveva vinto una World Series con gli Yankees e un premio Manager of the Year con i Marlins. Veniva con una reputazione di Martinet, ma competente, ben preparato. Forse, il pensiero è andato, un tizio che ha tenuto saldamente le redini sarebbe un gradito cambio di passo dopo due anni senza successo con Gabe Kapler come allenatore.

Bene, Kapler è andato a San Francisco e, nella sua seconda stagione, ha vinto 107 partite nel 2021. Girardi finirà la sua carriera nei Phillies con 132 vittorie distribuite in parti di tre stagioni. In un’intervista venerdì con MLB Network Radio, poche ore dopo il suo licenziamento, ha rifiutato di puntare il dito. Philadelphia aveva vinto lo stesso numero di partite dei Cubs e dei Pirates, squadre che non stanno attivamente tentando di competere. Percepì che una recente sbandata, che includeva una spazzata da parte dei Mets in carica, aveva segnato il suo destino.

“Posso guardare indietro a questo la scorsa settimana, quando eravamo 3-7, e penso che realisticamente avremmo dovuto essere 7-3″, ha detto Girardi. “Beh, questo ricadrà su di me, perché non lo eravamo, e lo capisco. Prego solo che migliorino. E arrivano ai playoff”.

Ha capito il punteggio. Era stato picchiato dai Marlins nonostante avesse vinto l’hardware del premio nel 2006 e cacciato dagli Yankees nonostante avesse portato il club a una vittoria di un’altra World Series nel 2017. Questo può essere un affare difficile. Molte persone nel baseball considerano Girardi un allenatore forte, ma non è riuscito ad arrestare la caduta libera della sua squadra.

I manager vengono assunti per essere licenziati, anche se spesso vengono licenziati per cose al di fuori del loro controllo. La responsabilità dell’incompetenza difensiva di questa squadra – il gruppo è entrato venerdì al 25° posto nelle corse difensive salvate, secondo FanGraphs – ricade sui dirigenti che hanno costruito il roster e sul proprietario che lo ha autorizzato. Stesso discorso per il bullpen, che è entrato questo fine settimana con una 4.15 ERA collettiva, n. 20 nelle major, nonostante una raffica di nuovi arrivi firmati da Dombrowski lo scorso inverno.

Queste debolezze erano visibili a marzo. I Phillies hanno compreso le potenziali conseguenze della loro strategia offseason, lanciando un totale di $ 179 milioni contro Nick Castellanos e Kyle Schwarber nonostante la loro limitata utilità difensiva e la mancanza di coerenza del roster. La prospettiva di prendere a calci alcuni dingers farà sempre appello alla terrificante verità.

Solo che i Phillies non hanno colpito abbastanza per nascondere i loro problemi. Schwarber ha pubblicato un 112 OPS+. Castellanos è a 111 OPS+. Questi sono buoni numeri per i giocatori di super utility; Ben Zobrist ha fatto un sacco di soldi con un 113 OPS+. Questi uomini, ovviamente, non sono Ben Zobrist. Né Rhys Hoskins (101 OPS+) né Alec Bohm (90 OPS+). Il gomito infortunato di Harper ha ostacolato la difesa esterna. Gli infortuni agli interni centrali Didi Gregorius e Jean Segura hanno messo in luce la mancanza di profondità del roster, offrendo un altro esempio dei fallimenti del sistema agricolo.

Prima di questa stagione, L’Atleticoè Keith Law classificato il sistema della lega minore dei Phillies al numero 28. L’organizzazione si è abituata a occupare i gradini più bassi di queste classifiche. L’incapacità di redigere e sviluppare talenti di alto livello ha spinto Dombrowski a farlo revisione il sistema di sviluppo dei giocatori dell’organizzazione lo scorso anno. Non è trascorso abbastanza tempo per determinare l’efficacia delle modifiche. Ma non sembra essere in arrivo un aiuto immediato per il roster della big league.

E così Girardi ha pagato il prezzo, proprio come hanno fatto prima di lui Kapler e Pete Mackanin e Ryne Sandberg. Se Dombrowski, il cui contratto quadriennale da 20 milioni di dollari durerà fino al 2024, non può correggere questa situazione, potrebbe incontrare la stessa sorte di Klentak e Amaro. È fin troppo familiare per la gente di Filadelfia. È passato un decennio da quando questa squadra ha avuto una possibilità. Potrebbe volerci ancora più tempo.

Cosa c’è che non va nei Phillies? La stessa vecchia storia. I dettagli e i protagonisti potrebbero essere diversi. Il risultato no.

Non è che a Middleton e alle sue coorti non importi. Loro spendono. Stanno cercando di vincere. Questo li separa da molti dei loro simili. Ma prendersi cura e competere non sono la stessa cosa.

(Foto in alto di John Middleton nel 2019: Kim Klement / USA Today)

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