“Il miglior giorno della mia vita” per il lanciatore dei Chicago Cubs

Ricordi sempre la tua prima volta al Wrigley Field.

Attraversando i cancelli e giù per l’atrio buia. Vedere l’erba verde e le pareti della gradinata ricoperte di edera mentre entri nel campo di gioco. Guardando il tabellone segnapunti della vecchia scuola e guardando i posti che si riempiono durante le ore che precedono il tempo di gioco, l’attesa cresce fino al primo lancio.

Caleb Kilian ha vissuto tutto questo Sabato pomeriggio — e poi ha fatto il suo debutto in major league contro i St. Louis Cardinals davanti a 31.673 fan.

Fu, disse in seguito, “il giorno più bello della mia vita”.

Sicuramente ci saranno molti altri grandi giorni per il debuttante 25enne, che domenica è stato opzionato di nuovo al Triple-A Iowa. Il miglior lanciatore dei Chicago Cubs ha avuto successo a tutti i livelli della sua carriera, dal liceo al Texas Tech fino alle leghe minori.

Ma questo è stato un giorno che si sarebbe indugiato perché hai ottenuto solo un colpo alla tua prima partita.

Lanciando in Iowa, Kilian ha ricevuto la chiamata dai Cubs giovedì, che ha definito il “miglior regalo di compleanno di sempre”. Se sembra già che parli in modo superlativo, mettiti nei suoi panni.

I Cubs, essendo i Cubs, non hanno lasciato intendere che Kilian avrebbe fatto il suo debutto, fingendo che fosse un segreto di stato che potrebbe essere rovinato dai media. Ma tutti sapevano, e quando il manager David Ross ha confermato l’ovvio dopo la partita di venerdì, la notizia era già trapelata su Twitter.

Kilian ha avuto difficoltà a dormire venerdì nella sua stanza d’albergo di Chicago, pensando a cosa c’era in serbo.

“Quando stavo cercando di dormire, potevo sentire il battito del mio cuore”, ha detto con una risata. “Sono contento di essere riuscito ad addormentarmi e riposarmi un po’. La maggior parte dei nervi erano (venerdì).”

Kilian è arrivato a Wrigley all’inizio di sabato per sentirsi a proprio agio con il suo nuovo ambiente e incontrare i suoi compagni di squadra – alcuni dei quali già conosceva – e gli allenatori e lo staff della clubhouse.

“Il campo da baseball più bello di sempre”, ha detto. “Che posto per debuttare.”

I genitori, la zia e gli amici di Kilian hanno avuto abbastanza preavviso per arrivare a Chicago. Dopo aver ricevuto il suo primo applauso dai fan della tribuna mentre si allungava nell’outfield, è arrivato al tumulo con la canzone di Eric Church “The Outsiders:”

“Di nuovo al muro/Una banda di fratelli/Insieme, soli, gli estranei.”

Kilian ha iniziato colpendo Tommy Edman su tre tiri, terminando la battuta con un fastball a 96 mph. Ha smazzato Nolan Gorman su una curva 1-2, poi ha rotto la mazza di Paul Goldschmidt mentre induceva la stella dei Cardinals in un groundout al corto.

“Ha aiutato a creare un po’ di fiducia”, ha detto Kilian, aggiungendo che stava cercando di “non lasciare che il momento mi prendesse”.

Aveva bisogno solo di 20 lanci in due inning per ritirare i primi sei battitori. E poi ha segnato un terzo perfetto con strikeout di Yadier Molina ed Edmundo Sosa.

Ma poi venne il quarto. La prima battuta dell’inning è stata brevemente ritardata da una palla che è entrata in campo dalle gradinate di destra, costringendo Rafael Ortega a rilanciarla prima che il gioco potesse riprendere.

Kilian ha continuato a camminare Edman su quattro tiri. Dopo una mosca a sinistra di Gorman, Goldschmidt ha puntato nettamente al centro, facendo ballare Kilian per evitare di essere fumato.

Una passeggiata a Nolan Arenado ha caricato le basi e una palla che si è rotta che è rimbalzata nella terra e ha superato il ricevitore PJ Higgins ha portato alla prima corsa. La doppietta di Brendan Donovan al centro sinistro ha segnato gli altri corridori, e improvvisamente i Cardinals hanno avuto un vantaggio di 3-1.

“Due strike, fa male”, ha detto Kilian del doppio di due run. “Dovrei essere migliore di così, ma succede. Non posso riprenderlo”.

Quando l’inning è terminato dopo che Harrison Bader è stato sorpreso a rubare, Kilian aveva lanciato 30 lanci nel quarto e 61 in totale. I Cubs lo hanno tenuto sotto gli 80 tiri in tutti tranne uno dei suoi nove inizi in lega minore, ma Ross ha rimandato Kilian indietro per il quinto.

L’allenatore di lancio Tommy Hottovy gli ha detto di rilassarsi e usare le gambe per scendere in discesa durante la consegna – e Kilian è tornato alla sua forma iniziale. Ha rinunciato a una doppietta interna a Sosa prima di eliminare Edman per concludere la sua notte.

“Sto solo dargli un reset, giusto?” Ross ha detto di aver mandato Kilian fuori per il quinto. “Le ruote non sono cadute. È stato titolare per molto tempo e di tanto in tanto avranno un inning o due del genere. Rimettilo su quel cavallo. L’ha gestito molto bene, è uscito e ha lanciato molti strike”.

Non era un Rembrandt. Nessun inizio da cinque inning può essere considerato un capolavoro. Ma è stato un inizio, e Ross è stato contento che Kilian abbia mostrato di cosa si trattava nei suoi primi inning dominanti e la sua capacità di passare dal quarto roccioso quando ha perso il comando.

“Ha mescolato bene i suoi tiri, ovviamente ha avuto quell’inning difficile”, ha detto Ross. «Ma abbastanza pulito. È bello dare un’occhiata a qualcuno per la prima volta. Penso che abbia gestito il momento molto bene. È uscito sparando BB. La sua palla veloce sembra reale, il suo cutter, mischiato e abbinato ai suoi lanci. Ha fatto un bel lavoro”.

Ross aveva cercato di minimizzare il significato del debutto di Kilian, forse per evitare il tipo di controllo dei media e dei fan che Kris Bryant, Javier Báez, Kyle Schwarber e il resto delle prospettive dei Cubs dal 2015-16 hanno sopportato all’inizio della loro carriera. Non voleva che Kilian fosse considerato un “salvatore” di questa ricostruzione o per fargli pressione affinché si esibisca ad alto livello ogni volta.

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Ma non commettere errori. Questo è un grosso problema per i Cubs e soprattutto per il presidente Jed Hoyer, che ha acquisito Kilian lo scorso luglio dai San Francisco Giants in un accordo che ha mandato uno dei giocatori più famosi della squadra degli ultimi tre decenni a fare i bagagli. Proprio come l’arrivo di Bryant nel 2015 ha segnato l’inizio non ufficiale della nuova era dei Cubs sotto Theo Epstein, la convocazione di Kilian significa che il regime di Hoyer è ora a pieno regime.

Ci vorrà del tempo prima che il resto dei migliori prospect acquisiti dal sell-off estivo del 2021 siano nelle major perché la maggior parte era ai livelli più bassi al momento degli scambi. Giusto o no, Kilian sarà il giocatore che i Cubs mettono in mostra per convincere i fan di aver fatto la scelta giusta nel trattare le stelle della loro squadra del campionato invece di firmarle per le estensioni.

“Penso solo che le persone vengano qui per vedere i Cubs”, ha detto Kilian, scrollandosi di dosso la pressione di essere considerato un fulcro della ricostruzione.

I Cubs hanno perso in 10 inning in una partita con alcuni colpi di scena, inclusi i Cardinals che hanno perso l’occasione di segnare il via libera quando Sosa ha mancato il terzo mentre girava la base, costringendolo a ritirarsi. Questa sarà una nota a piè di pagina della storia che Kilian racconterà tra anni sul suo primo giorno nelle major, giocando in un iconico campo da baseball in una fresca notte di giugno.

“Il miglior giorno di sempre”, ha detto. “È stato il giorno più bello della mia vita. Per poter debuttare al Wrigley, sabato sera, inizia a piovere, pareggio al nono… Non credo si possa chiedere di meglio”.

È stato il primo giorno di quella che i Cubs sperano sarà una corsa lunga e di successo per Kilian e i suoi nuovi compagni di squadra.

Insieme, da soli, gli outsider.

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