Il ritorno di Gary Payton II aggiunge un nuovo livello per Warriors

SAN FRANCISCO — I clienti del Chase Center sembravano quasi alzarsi quando uno una volta Gary Payton II è saltato dalla panchina e si è avvicinato al tavolo dei marcatori, ma ha dovuto aspettare ancora un po’ prima di presentarsi alle finali NBA.

“All’inizio mi ha ingannato”, ha detto scherzosamente Payton dell’allenatore dei Warriors Steve Kerr.

Un mese e due giorni dopo la frattura del gomito sinistro a Memphis, qualche secondo in più non è stato così male. Dopotutto, si sentiva pronto per Gara 1 giovedì sera, ma Kerr si sentiva a suo agio nell’usarlo solo in una situazione di emergenza.

Gioco 2 era l’emergenza, in un certo senso.

“È stato frustrante, sapere che potevo uscire e aiutare i miei compagni di squadra”, ha detto Payton. “È stato frustrante dopo l’infortunio. La scorsa settimana sapevo di essere molto vicino, quindi era solo attesa e solo ansia, pronto per uscire”.

Payton rappresenta uno strato necessario per i Warriors. Ciò che manca ai marcatori puri, lo compensano con ali dinamiche che producono produttività con energia. E Payton era così ansioso, ha fatto saltare un layup in campo aperto perché il suo corpo sembrava muoversi più velocemente del naturale.

Fortunatamente, è stato salvato da un fallo di tocco di Jaylen Brown, che avrebbe macchiato una notte perfetta dal campo: 3 su 3, incluso un tre d’angolo che sembrava sorprendere tutti sulla panchina dei Celtics.

“Sembra piuttosto buono, vero?” Payton si chiese ad alta voce del suo tiro.

La guardia dei Golden State Warriors Gary Payton II reagisce dopo un gioco durante il primo trimestre contro i Boston Celtics durante la partita 2 delle finali NBA 2022 al Chase Center di San Francisco il 5 giugno 2022. (Kyle Terada/USA TODAY Sports)

La guardia dei Golden State Warriors Gary Payton II reagisce dopo un gioco durante il primo trimestre contro i Boston Celtics durante la partita 2 delle finali NBA 2022 al Chase Center di San Francisco il 5 giugno 2022. (Kyle Terada/USA TODAY Sports)

“Ero preoccupato che solo lui potesse allungare il braccio e tirare la palla, ma ha abbattuto quei tre”, ha detto Kerr. “Quindi aveva bisogno di qualche giorno in più per essere davvero pronto e ho pensato che fosse eccezionale. Il livello di difesa, fisicità e velocità in transizione, ci dà una spinta enorme”.

Considerando l’infortunio, sembrava che sarebbe stato reticente nel prendere tiri dalla distanza oltre a sparare essendo in fondo alla lista delle sue qualità attraenti.

Ma il coraggio è la prima parola nella sua biografia, quindi se avesse avuto il coraggio, sarebbe stato audace, dopo una stagione in cui ha tirato un record in carriera del 35% su tre, raggiungendo 43 in 71 partite.

Ha anche avuto una caduta da arresto cardiaco su quello stesso gomito che ha avuto più di alcuni che si chiedevano se si sarebbe unito ad Andre Iguodala nella lista “indietro per un giorno e poi di nuovo all’IR”. Fortunatamente, Dillon Brooks non si trovava da nessuna parte, e no rottura del codice faceva parte della discussione post-partita.

“Ho cercato di rimboccare e rotolare meglio che potevo”, ha detto Payton.

Parla deliberatamente, il suo fascino meno nel volume delle parole ma nello spazio che lascia attraverso il silenzio. Niente come suo padre, l’Hall of Fame che sedeva a bordo campo.

Ma il suo valore era evidente al suo ingresso, un valore che i Warriors hanno riconosciuto nell’unica partita di preseason che ha giocato prima di sceglierlo al posto del veterano Avery Bradley. Ha dato i suoi frutti, certamente, ma Payton lo ha pagato con un duro lavoro, uno dei migliori difensori uno contro uno della lega.

Probabilmente pagherà tangibilmente anche in estate; ha dovuto un aumento dopo aver esagerato con il suo stipendio di $ 1,9 milioni in questa stagione. Nell’immediato presente, è un intangibile necessario.

“Siamo stati un po’ morbidi nella prima partita”, ha detto Payton. “E questa è stata la nostra enfasi nel uscire da questo gioco ed essere aggressivi e giocare a basket dei Warriors, sappiamo come giocare ed essere in difesa, bloccati nei nostri incarichi e conoscendo il nostro personale”.

La sua aggressività e attività gli consentono di definire il gioco di Gara 1 “morbido” senza che sia offensivo per i compagni di squadra più veterani. In questa serie, probabilmente avranno bisogno del meglio di lui in questa serie di stili-make-fights.

Il peggio dei Celtics cade proprio nelle mani dei Warriors: una sciatteria generale con l’oggetto più prezioso del gioco, che porta a tre veloci e timeout più rapidi.

Payton si nasconderà sotto lo spazio personale di Brown e Jayson Tatum, anche se è generosamente elencato a 6 piedi-3. Forse i Warriors lo metteranno su Marcus Smart e gli daranno un assaggio del proprio fastidio.

Con l’attacco dinamico dei Celtics, Payton è più necessario in questa serie che anche contro Luka Doncic lo scorso round.

Sembra pronto per la responsabilità extra.

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