La missione DAVINCI della NASA verrà lanciata nel 2029 per raggiungere la superficie di Venere

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La NASA lancerà una missione che sorvolerà Venere e scenderà attraverso la sua dura atmosfera nel 2029. Chiamata DAVINCI, la missione Deep Atmosphere Venus Investigation of Noble Gas, Chemistry and Imaging sarà la prima a studiare Venere sia attraverso i sorvoli che la discesa.

Si prevede che il veicolo spaziale esplorerà l’atmosfera venusiana stratificata e raggiungerà la sua superficie entro giugno 2031. La missione DAVINCI sarà in grado di acquisire dati su Venere che gli scienziati sono stati ansiosi di misurare dall’inizio degli anni ’80.

Solo due missioni della NASA hanno precedentemente visitato il secondo pianeta dal nostro sole – Pioniere nel 1978 e Magellano nei primi anni ’90.

Il veicolo spaziale DAVINCI servirà essenzialmente come un laboratorio di chimica volante in grado di misurare diversi aspetti dell’atmosfera e del clima di Venere e acquisire le prime immagini di discesa degli altopiani del pianeta. Gli strumenti della missione saranno anche in grado di mappare la superficie venusiana e rilevare la composizione degli altopiani montuosi di Venere.

Queste caratteristiche, chiamate “tessere”, potrebbero essere simili ai continenti sulla Terra, il che significa che Venere potrebbe avere una tettonica a placche, secondo gli scienziati della NASA.

“Questo insieme di dati di imaging chimico, ambientale e di discesa dipingerà un’immagine dell’atmosfera stratificata di Venere e di come interagisce con la superficie nelle montagne di Alpha Regio, che è il doppio del Texas”, ha affermato Jim Garvin, direttore DAVINCI ricercatore del Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland, in una dichiarazione.

“Queste misurazioni ci consentiranno di valutare gli aspetti storici dell’atmosfera e di rilevare speciali tipi di roccia in superficie come i graniti, cercando anche caratteristiche paesaggistiche rivelatrici che potrebbero parlarci dell’erosione o di altri processi di formazione”.

L’iniziativa indagherebbe anche la possibilità di un oceano nel passato di Venere misurando gas e componenti dell’acqua nella parte più profonda dell’atmosfera. Venere potrebbe essere stato il primo mondo abitabile nel nostro sistema solare, incluso un oceano e un clima simile alla Terra, ma è successo qualcosa che lo ha trasformato in un pianeta con temperature abbastanza calde da fondere il piombo.

Venere probabilmente mantenuta temperature stabili e acqua liquida ospitata per miliardi di anni prima che un evento innescasse cambiamenti drastici nel pianeta, secondo uno studio del 2019. L’autore dello studio, lo scienziato fisico Michael Way presso il Goddard Institute for Space Science della NASA a New York City, è anche coautore di un studio 2016 sul clima e gli oceani su Venere nel suo passato.

Ora, Venere è un pianeta per lo più morto con un’atmosfera tossica 90 volte più spessa di quella del nostro pianeta natale e temperature di superficie che raggiungono gli 864 gradi Fahrenheit (462 gradi Celsius).

Questa illustrazione mostra la sonda dopo che ha raggiunto la superficie di Venere.  Sullo sfondo si possono vedere gli altopiani venusiani.

Poiché DAVINCI vola diverse volte su Venere, utilizzerà due strumenti per studiare le nuvole e mappare gli altopiani dall’orbita. Quindi, farà cadere una sonda di discesa che trasporta cinque strumenti fino alla superficie.

La discesa durerà circa un’ora e verrà utilizzato uno scudo termico per proteggere la sonda fino a quando non sarà a circa 42 miglia (67 chilometri) sopra la superficie. Quindi, getterà via lo scudo per campionare e analizzare i gas atmosferici. La sonda di discesa catturerà anche centinaia di immagini una volta che avrà liberato le nuvole di Venere a 100.000 piedi (30.500 metri) sopra la superficie.

“La sonda atterrerà sulle montagne dell’Alpha Regio ma non è obbligata a funzionare una volta atterrata, poiché tutti i dati scientifici richiesti verranno acquisiti prima di raggiungere la superficie”, ha affermato Stephanie Getty, vice ricercatrice principale di Goddard, in un dichiarazione. “Se sopravviviamo all’atterraggio a circa 25 miglia orarie (11 metri/secondo), potremmo avere fino a 17-18 minuti di operazioni in superficie in condizioni ideali”.

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