La NASA lancia una missione prioritaria per indagare su strane cupole sulla luna

Le cupole Gruithuisen sulla superficie lunare. (Crediti: NASA/GSFC/Arizona State Uni/SWNS)

La NASA sta per lanciare una missione “prioritaria” per esplorare le misteriose cupole sulla luna.

L’agenzia spaziale ha annunciato che un rover visiterà le cupole Gruithuisen, una caratteristica geologica che ha a lungo sconcertato gli scienziati.

Si sospetta che queste cupole siano state formate da un magma appiccicoso ricco di silice, simile per composizione al granito.

Sulla Terra, tuttavia, formazioni come queste hanno bisogno di oceani di acqua liquida e tettonica a placche per formarsi, ma senza questi ingredienti chiave sulla lunagli scienziati lunari sono stati lasciati a chiedersi come si siano formati e si siano evoluti nel tempo.

L’indagine Lunar Vulkan Imaging and Spectroscopy Explorer (Lunar-VISE), prevista per il 2025, consisterà in una suite di cinque strumenti, due dei quali saranno montati su un lander fisso e tre montati su un rover mobile da fornire come servizio da un fornitore dell’iniziativa CLPS (Commercial Lunar Payload Services).

Nel corso di dieci giorni terrestri (un giorno lunare), il Lunar-VISE esplorerà la sommità di una delle cupole Gruithuisen.

Analizzando la regolite lunare in cima a una di queste cupole, i dati raccolti e restituiti dagli strumenti di Lunar-VISE aiuteranno gli scienziati a rispondere a domande aperte fondamentali su come sono nate queste formazioni.

Annunciati il ​​2 giugno, come parte di una missione “Priority Artemis Science”, i dati aiuteranno anche a informare le future missioni robotiche e umane sulla luna.

La Nasa vuole risolvere il mistero lunare come priorità (Foto di Paul Hennessy/Anadolu Agency via Getty Images)

Caroline Capone della Nasa ha dichiarato: “Abbiamo un mistero lunare tra le mani! Le cupole Gruithuisen sono un enigma geologico.

“Sulla base delle prime osservazioni telescopiche e di veicoli spaziali, si è a lungo sospettato che queste cupole fossero formate da un magma ricco di silice, simile per composizione al granito. Il vero mistero è come potrebbero formarsi tali magmi silicici sulla luna.

“Per comprendere veramente queste caratteristiche sconcertanti, dobbiamo visitare le cupole, esplorarle da terra e analizzare campioni di roccia. Fortunatamente, la Nasa sta pianificando di fare proprio questo!

Le cupole potrebbero essere state formate da un magma ricco di silice, simile per composizione al granito (Crediti: Getty)

“Se tutto va bene, tra un paio d’anni riusciremo a capire meglio questo mistero lunare!”

Aggiungendosi all’elenco crescente di consegne commerciali previste per esplorare più luna che mai sotto Artemis, la Nasa ha anche selezionato una seconda indagine: la suite scientifica LEIA (Lunar Explorer Instrument for Space Biology Applications) è un piccolo dispositivo basato su CubeSat.

LEIA fornirà ricerca biologica sulla luna – che non può essere simulata o replicata ad alta fedeltà sulla Terra o sulla Stazione Spaziale Internazionale – trasportando il lievito Saccharomyces cerevisiae sulla superficie lunare e studiandone la risposta alle radiazioni e alla gravità lunare.

“I due studi selezionati affronteranno importanti questioni scientifiche relative alla luna”, ha affermato Joel Kearns, vice amministratore associato per l’esplorazione presso la direzione della missione scientifica della Nasa.

Il comandante della missione Apollo 17 Eugene A. Cernan in piedi vicino al rover lunare e a una bandiera degli Stati Uniti durante una passeggiata spaziale sulla luna nel 1972. (Crediti: Nasa)

“Il primo studierà i processi geologici dei primi corpi planetari che sono conservati sulla luna, indagando su una rara forma di vulcanismo lunare. Il secondo studierà gli effetti della bassa gravità lunare e dell’ambiente di radiazione sul lievito, un organismo modello utilizzato per comprendere la risposta e la riparazione del danno del DNA.’

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