Missione DAVINCI 2029 della NASA per esplorare l’atmosfera di Venere

Un'illustrazione della sonda DAVINCI Venus della NASA

La missione DAVINCI della NASA su Venere è prevista per il lancio nel 2029. Una novità carta dettagli questo viaggio imminente, una missione audace che potrebbe gettare nuova luce sul passato misterioso e potenzialmente abitabile del pianeta bollente.

Al suo arrivo sul secondo pianeta dal Sole, la sonda si immergerà nell’atmosfera di Venere, ingerendo i suoi gas per circa un’ora prima di atterrare sulla superficie del pianeta, secondo il carta pubblicato su The Planetary Science Journal. DA VINCI è progettato per fungere da laboratorio di chimica volante e utilizzerà i suoi strumenti integrati per analizzare l’atmosfera, le temperature, la pressione e la velocità del vento di Venere, mentre scatterà alcune foto del suo viaggio attraverso l’inferno planetario.

Abbreviazione di Deep Atmosphere Venus Investigation of Noble Gas, Chemistry, and Imaging, DAVINCI è uno dei tre imminenti missioni previste per Venere, con grande gioia dei nerd di Venere come me. E onestamente, è passato molto tempo. L’ultima missione della NASA su Venere, Magellan, è arrivata sul pianeta nel 1989 e ha concluso le operazioni scientifiche nel 1994. Da allora, la NASA non ha inviato una missione Venere specializzata, sebbene il pianeta sia, tipo, super caldo, letteralmente e figurativamente.

Perché la NASA sta inviando una missione su Venere?

Comprendere Venere aiuta gli scienziati ad avere una visione migliore del nostro pianeta. Venere e la Terra potrebbero essere iniziate in modo simile; i due pianeti condividono le stesse dimensioni, massa e densità. Ma oggi Venere vanta temperature che raggiungono gli 880 gradi Fahrenheit (471 gradi Celsius), con un’atmosfera densa e ricca di anidride carbonica che intrappola il calore allo stesso modo dei gas serra sulla Terra. Vanta anche un inquietante paesaggio vulcanico. Qualcosa potrebbe essere successo durante La storia antica di Venere ha causato lo sviluppo di condizioni così brutali e inospitali, e per finire così drasticamente diverso dalla Terra.

“L’atmosfera di Venere contiene gli indizi chimici per comprendere tutta una serie di aspetti di quel pianeta, inclusa la sua composizione iniziale e come il suo clima si è evoluto nel tempo”, Paul Byrne, professore associato di Scienze della Terra e Planetarie alla Washington University di St. Louis, che non era coinvolto nel giornale, ha scritto in una e-mail. “Il team DAVINCI, in particolare, spera di stabilire se Venere avesse davvero oceani di acqua liquida in passato e, in tal caso, quando e perché quegli oceani sono andati perduti”.

In che modo DAVINCI misurerà l’atmosfera di Venere?

Per fare ciò, DAVINCI percorrerà circa 38 milioni di miglia (61 milioni di chilometri) verso Venere. Il veicolo spaziale eseguirà prima due passaggi ravvicinati del pianeta, il primo si svolgerà 6,5 mesi dopo il lancio. Durante questi passaggi ravvicinati, la navicella spaziale analizzerà le nubi di Venere e misurerà la quantità di radiazione ultravioletta assorbita dal lato diurno del pianeta, e anche la quantità di calore emessa dal lato notturno venusiano (Venere non è bloccata dalle maree, ma ha una velocità molto lenta velocità di rotazione).

Roughly two years after launch, the DAVINCI probe, known as the Descent Sphere, will descend through Venus’s atmosphere and sample the various gases as it makes its way to the surface. The 3-foot-long (1-meter-long) probe will require an hour to make its way down, experiencing hotter temperatures and higher pressures the further down it goes.

“It turns out that the Venus atmosphere is relatively clement up around 55 km [35 miles], ma inizia rapidamente a diventare più caldo e molto più denso man mano che ti avvicini alla superficie”, ha detto Byrne. “Per non parlare delle nuvole di acido solforico, anche se per fortuna tendono a dissiparsi una volta scesi a un’altitudine di circa 47 km [29 miles].”

La Descent Sphere è dotata di cinque strumenti progettati per misurare e analizzare la chimica e l’ambiente dell’atmosfera venusiana; si spera che questi strumenti dipingano un’immagine migliore e più approfondita dell’atmosfera stratificata. La sonda inizierà le sue interazioni con l’alta atmosfera di Venere quando raggiungerà un’altitudine di 75 miglia (120 chilometri) ed espellerà il suo scudo termico quando si trova a 42 miglia (67 chilometri) da terra. Non appena si immergerà sotto lo spesso strato di nuvole di Venere, a circa 100.000 piedi (30.500 metri) sopra la superficie, la sonda tenterà di catturare centinaia di immagini. Le nuvole di Venere avvolgono il pianeta, coprendone la superficie alla vista, quindi queste immagini sono destinate a fornire alcune viste senza precedenti.

Oltre a fotografare il pianeta, la sonda Descent Sphere respirerà anche parte della sua atmosfera. “La sonda DAVINCI avrà un piccolo ingresso all’esterno del recipiente a pressione (fondamentalmente una grande sfera di metallo) attraverso il quale campioni dell’atmosfera a diverse altitudini verranno aspirati nel veicolo spaziale (o, in realtà, spinti dentro come la pressione all’esterno la sonda inizia ad aumentare drammaticamente oltre la pressione interna),”, ha detto Byrne.

Quando atterra, la sonda dovrebbe muoversi a una velocità non superiore a circa 40 km/h. Se sopravvive all’ingresso nell’atmosfera, la sonda atterrerà, si spera, nelle montagne dell’Alfa Regio, che hanno all’incirca le dimensioni del Texas, secondo i ricercatori dietro il nuovo documento. In condizioni ideali, la sonda funzionerà per 17-18 minuti una volta che avrà raggiunto l’atterraggio, ma non è davvero necessario operare su Venere poiché tutti i dati preziosi saranno già stati raccolti durante il suo tuffo atmosferico.

Un'illustrazione della sfera di discesa DAVINCI che cade nell'atmosfera di Venere

Un’illustrazione della sfera di discesa DAVINCI che cade nell’atmosfera di Venere
Immagine dello schermo: Nasa

Venere è abitabile?

Sebbene Venere oggi sia un luogo tutt’altro che ideale per la vita, gli scienziati vogliono indagare se il pianeta sia mai stato abitabile o meno.

Nel settembre 2020, un gruppo di scienziati ha affermato che Venere potrebbe averlo segni di vita nelle sue nuvole bbasato su un rilevamento di quella che potrebbe essere fosfina nell’atmosfera venusiana. La fosfina è considerata un gas a firma biologica sulla Terra. Tuttavia, i risultati sono stati ampiamente accolti con scetticismo. Ma se Venere sia mai stata abitabile o meno durante il suo passato dipende dal fatto che il pianeta abbia ospitato una volta oceani di acqua liquida o se avesse semplicemente un’atmosfera densa e piena di vapore.

“La sonda DAVINCI cercherà di rispondere a questa domanda misurando i rapporti di vari gas nell’atmosfera”, ha affermato Byrne. “Queste misurazioni, a loro volta, aiuteranno gli scienziati a capire quali dei loro modelli di evoluzione climatica ed interiore sono corretti, e quindi qual è la probabile storia planetaria di Venere, incluso se sia mai stata davvero abitabile”.

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