Niente nel giocare a golf è facile per Danielle Kang in questo momento

PINI DEL SUD, NC — Danielle Kang non è una persona mattiniera. Alla vincitrice del campionato PGA femminile KPMG 2017 non piace davvero doversi svegliare presto. Ultimamente, però, non le è rimasta altra scelta.

Poco più di un mese fa, a Kang è stato diagnosticato un tumore alla colonna vertebrale, che ha rivelato dopo il suo secondo round Venerdì agli US Women’s Open al Pine Needles Lodge & Golf Club. Kang ha detto che soffriva di mal di schiena da un po’, ma che non si sarebbe mai aspettata che un tumore fosse il problema.

“Non voglio che sembri strano”, ha detto Kang a ESPN dopo il suo terzo round 73 di sabato. “Ma non avevo paura del risultato. Avevo più paura di non poter giocare”.

Sabato, la 29enne è partita alle 7:52, quindi la sveglia per la sua nuova routine pre-round è stata persino prima del solito. Lei e il suo fisioterapista, Aaron Bond, eseguono esercizi di riscaldamento e pull-down per attivare la schiena. Aggiungono un nastro kinesio per “sollevare il tessuto della fascia” e usano la terapia della coppettazione. Dopo il suo giro, lo fanno di nuovo.

“C’è così tanto da fare per me per andare avanti”, ha detto Kang, che ha vinto il campionato PGA femminile 2017. “E questo è solo per giocare agli US Open.”

Kang è schietta: non avrebbe dovuto suonare la scorsa settimana al Bank of Hope LPGA Match-Play a Las Vegas. Non avrebbe dovuto giocare questa settimana agli US Open. Il primo è accaduto a causa della sua relazione con il suo sponsor, MGM Resorts. Quest’ultimo è successo perché, come ti dirà Kang, non avrebbe perso gli US Open, anche se lei e il suo team avevano pensato di saltare.

“Non l’ho mai perso. Ho giocato qui quando avevo 14 anni, sono venuto qui con mio padre 15 anni fa”, ha detto Kang. “Finché sarò in grado di lanciarmi lì… non volevo perdermi un altro major, quindi ho continuato a spingerlo oltre. Questo è il tipo di giocatore che sono, ma penso che ci siamo un limite».

Kang dice che non ha molte risposte sul tumore. Dopo la diagnosi, non c’è stata molta chiarezza. Il dolore, però, è indiscutibile. Puoi vederlo quando fa una smorfia dopo un duro colpo di avvicinamento, o quando cammina con cautela dopo un lungo viaggio in auto. E puoi anche vederlo nei suoi occhi, quando sa che tutto il lavoro di preparazione che fa prima del round può solo aiutare così tanto il disagio impedendole anche di lavorare di più sul suo gioco.

“Non mi sentivo molto bene [Saturday]; Penso di essere molto stanco”, ha detto Kang. “Quindi non sono riuscito a passare la palla. Lo stavo colpendo a destra ea manca dappertutto… non mi sono dato molte opportunità di birdie.”

La sua squadra e la sua famiglia hanno incoraggiato Kang a non preoccuparsi del suo punteggio, ma Kang non può farne a meno. Era delusa da come ha giocato sabato.

“Non dirò mai che sono là fuori solo per provare a divertirmi. Sono una concorrente”, ha detto. “Per le ultime buche, che facessero male o meno, avevo solo bisogno di passare la palla. Stava causando una sorta di disagio, ma ho fatto dei buoni tiri in uscita”.

Kang ha birdwatchato due delle sue ultime quattro buche. Il 17, era appena fuori dal green e ha deciso di chiamare il suo colpo. La palla ha raggiunto il pendio ed è gocciolata dentro. Il viso di Kang si è illuminato, ha alzato le mani, ha festeggiato con il suo caddy e ha ringraziato la folla, che, come ha detto, era abbastanza buona per aver iniziato presto. Il momento era un balsamo.

“I round sono stati davvero difficili negli ultimi due giorni, ed è stato davvero divertente”, ha detto Kang del chip-in. “Non lo so, non c’è molta fiducia nel mio gioco in questo momento, quindi solo eseguire il tiro mi ha reso felice”.

Il pedaggio fisico è una cosa, ma Kang ha dovuto anche adattarsi al pedaggio mentale che questo ha avuto su di lei. Vedendo i ripetuti brutti colpi, dice, la raggiunge. Ma deve ricordare a se stessa che non sta perdendo le sue abilità, che questo può essere temporaneo.

“Devo dire, ‘Lo farò'”, ha detto Kang. “Quindi ho dovuto dire a me stesso, no, ‘Sarò in grado di colpire i pugni. Sarò in grado di colpire i controlli.’ Perché devo dire a me stesso che tornerò e giocherò come ho fatto prima”.

Kang ha detto che spera di superare l’ultimo round di domenica. Quindi avrà altri appuntamenti dal medico per cercare di ottenere più risposte sul tumore, nonché su quale dovrebbe essere il suo approccio al golf.

“È l’ignoto di cui ho più paura”, ha detto Kang.

Quando le è stato chiesto come avesse elaborato la notizia quando il tumore è stato scoperto per la prima volta, ha pensato per un secondo prima di stabilire una risposta.

“Ancora in elaborazione”, ha detto.

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