Per onorare Gil Hodges, i Dodgers ritirano il suo numero contro i Mets

LOS ANGELES — I tessuti connettivi si estendono per tutto il paese e ritorno, legando Brooklyn, Los Angeles e il Queens. Nel corso degli anni, attraverso tutti i veri rimbalzi, i brutti saltelli e le pagine ingiallite, il contenuto di questo triangolo da baseball è rimasto ben rilegato.

I personaggi principali si allontanano e ne emergono altri, e poi si ripete tutto da capo. Ma il collegamento più forte e coerente tra i Dodgers e i Mets rimane Gil Hodges, il compianto, neoeletto Hall of Fame il cui numero 14 è stato ritirato dai Dodgers in una cerimonia pre-partita qui sabato sera.

I Mets ritirarono lo stesso numero per Hodges nel 1973.

“Era, in effetti – stavo per dire il filo, ma non era il filo, era il cavo d’acciaio”, ha detto giovedì Vin Scully, la leggendaria emittente televisiva dei Dodgers, durante una rara intervista telefonica.

Il franchising Mets e il Dodger Stadium hanno preso vita entrambi nell’aprile 1962, e il primo sta iniziando uno swing western di 10 giorni questo fine settimana con quattro partite a Chavez Ravine. È un incontro costellato di stelle delle prime due squadre della National League, ma i club metteranno da parte brevemente la competizione per onorare Hodges, un giocatore che ha significato così tanto per entrambe le squadre.

Scully, 94 anni, era un’emittente radiofonica alle prime armi dei Brooklyn Dodgers nell’aprile del 1950 quando incontrò per la prima volta Hodges. Nessuno dei due, a quel punto, avrebbe potuto sognare che solo sette anni dopo, il proprietario dei Dodgers Walter O’Malley, insieme alla sua controparte dei New York Giants, Horace Stoneham, avrebbero fatto le valigie e portato la Major League Baseball in California.

Con quelle mosse sconvolgenti, l’unico titolo delle World Series dei Brooklyn Dodgers nel 1955 sarebbe stato congelato nel tempo. I cuori si sarebbero spezzati, le lacrime sarebbero state versate, ma dopo che Ebbets Field ha incontrato la palla da demolizione, i Mets sono emersi presto. Decenni dopo, i mattoni e gli angoli di Citi Field avrebbero evocato lo spirito del vecchio campo da baseball di Sullivan Place. L’impollinazione incrociata dei Dodgers e dei Mets sarebbe diventata una delle costanti del baseball.

Quando Jane Forbes Clark, presidente del consiglio di amministrazione della Hall of Fame, e Josh Rawitch, il suo presidente, hanno telefonato alla casa della famiglia Hodges a Brooklyn a dicembre per dare la notizia dell’investitura di Gil, è stata sua figlia Irene a prendere il telefono e a mettere il telefono accanto. a sua madre. Joan Hodges, 96 anni, non è sempre in grado di assimilare in questi giorni, ma si è subito svegliata alla telefonata. “Oh, Gil? Il mio Gil?” Irene ha ricordato sua madre dicendo.

E poi quel cavo di ferro d’acciaio fu di nuovo teso. Dalla sua casa di Los Angeles, Scully suonò con le congratulazioni. Gli era stato detto poco prima che la notizia diventasse pubblica.

“Mi ha dato un paio di momenti prima dei grandi huzzah per passare un momento intimo con la famiglia”, ha detto Scully. “Ero così grato.”

Opportunamente, quella chiamata è stata effettuata in una vecchia casa sulla leggendaria Bedford Avenue di Brooklyn. Dopo che la famiglia Hodges ha vissuto lo shock di avere il lavoro di Gil trasferito a Los Angeles, e dopo aver giocato quattro stagioni, dall’età di 34-37 anni, con abilità in erosione nel sud della California, i Mets lo hanno riportato a New York nella bozza di espansione.

Così la famiglia Hodges acquistò una casa non lontano da dove un tempo sorgeva Ebbets Field. È dove visse la famiglia quando Gil giocò per l’espansione Mets, quando guidò gli Amazin’s al titolo delle World Series del 1969 (con gli ex Brooklyn Dodgers Joe Pignatano e Rube Walker nel suo staff tecnico), ed è qui che Joan e Irene risiedono oggi .

“È davvero fantastico, vero?” ha detto Bobby Valentine, che ha gestito i Mets nelle 2000 Subway World Series contro gli Yankees. «Quella Joanie non è mai andata via, ha fatto la spesa negli stessi negozi all’angolo, ha camminato per le stesse strade, è andata alla stessa messa per tutti quegli anni? Spettacolare.”

Come dice Irene: “È come avere parte della tua giovinezza con te”.

Quello spirito permea in così tanti modi molto dopo quello di Gil morte per infarto nel 1972 all’età di 47 anni. Sono stati scritti volumi su quelle amate squadre dei Dodgers, da “The Boys of Summer” di Roger Kahn a “Praying for Gil Hodges” di Thomas Oliphant. Il nome di quest’ultimo è stato ispirato da una storia che cattura la popolarità di Hodges. Con Hodges in preda a una rara crisi, un prete della chiesa cattolica romana di St. Francis a Brooklyn, padre Herbert Redmond, ha detto alla sua congregazione: “Fa troppo caldo per un’omelia. Osserva i comandamenti e recita una preghiera per Gil Hodges».

“Come conduttore televisivo, lo ammiravo come un giocatore della major league, un All-Star, un giocatore di grande talento”, ha detto Scully. “E poi quando l’ho conosciuto un po’ di più, il vero Gil Hodges ha iniziato a fare coming out. Ricordo che una volta i Dodgers avevano giocato in una giornata molto calda e dopo la partita siamo saliti su un aereo ed era venerdì e la padrona di casa è venuta giù per il corridoio servendo una bistecca.

“Essendo venerdì, e molto indietro, forse nei primi anni ’50, posso sentirlo e ha detto: ‘No grazie.’ E la hostess disse: ‘Mr. Hodges, hai appena giocato una lunga partita con un caldo terribile, eccetera, eccetera, dovresti mangiare la bistecca». E lui ha detto: ‘No, è venerdì e sono troppo vicino al capo.’ Eravamo a 30.000 piedi di altezza. Ma era proprio il modo in cui lo faceva. Non è salito su una scatola di sapone, non ha fatto niente e l’ha lasciata con un sorriso. ‘No, sono troppo vicino al capo.'”

Jay Horwitz, un funzionario del Mets da più di 40 anni, ha detto di essere rimasto colpito quando ha appreso quanto Hodges ha aiutato Jackie Robinson.

“Pee Wee Reese ottiene molto credito, ma mi è stato detto che con Gil che giocava dalla stessa parte del campo interno di Jackie, ha impedito molti combattimenti ed era l’esecutore”, ha detto Horwitz.

In effetti, Scully ricorda un incidente a St. Louis in cui Hodges e Robinson si sono incontrati su un fallo pop fly dietro la prima base e, “dagli spalti, dal ponte superiore, è arrivata una bottiglia di whisky”.

La bottiglia finì tra gli uomini, e Scully notò che Hodges offriva una piccola pacca sulla spalla a Robinson, “come per dire, ci siamo dentro insieme, amico.”

“Se non ti fossi concentrato sul momento, te lo saresti perso,” disse Scully. “Ho solo pensato che fosse così tipico di Gil. Qualunque cosa faccia, se non hai gli occhi puntati su di lui, l’avrà fatto e non c’è più. Questo è davvero il modo in cui ha giocato e il modo in cui ha vissuto”.

Al momento, secondo Irene Hodges, suo padre ha scherzato a Robinson: “Farai meglio a stare attenta, Jackie. Stanno mirando a me”.

I giorni idilliaci svanirono. Robinson fu ceduto ai Giants dopo la stagione 1956 e si ritirò. I Dodgers si mossero e un’era finì.

“Mia madre, un’italiana di Brooklyn, non era mai stata così lontana dai suoi genitori”, ha detto Irene Hodges. “Abbiamo vissuto a Los Angeles quel primo anno, non credo che abbia disfatto le valigie. Non ce l’avrebbe fatta davvero”.

I Metropolitans erano una squadra di espansione assegnata a New York City nel 1962 con un soprannome troppo lungo e i colori della squadra che mescolavano i ricordi sia dei Dodgers che dei Giants. Il presidente del nuovo club, George Weiss, ha lavorato strategicamente per rifornire il roster di espansione con nomi familiari. Oltre a Hodges, ha afferrato gli ex giocatori di Brooklyn Roger Craig e Don Zimmer. E presto aggiunse Duke Snider, Charlie Neal e Clem Labine.

“Ha dato i suoi frutti perché i Mets sono stati molto popolari sin dal primo giorno, ed è tornato ai Dodgers”, ha detto Howie Rose, l’emittente radiofonica dei Mets. “Penso che i Dodgers e i Giants, in molti modi, fossero ruote da allenamento per i fan di New York”.

È stato piuttosto un peso per i Mets essere chiesto di sostituire quelle vecchie squadre leggendarie.

“E papà che è stato arruolato dai Mets nella bozza di espansione, colpendo il primo fuoricampo nella loro storia, ha in qualche modo colmato quel divario”, ha detto Gil Hodges Jr..

Nel 1980, Fred Wilpon avrebbe acquistato la squadra, aggiungendo un altro strato di tessuto connettivo: Wilpon ha frequentato la Lafayette High School di Brooklyn con il Dodgers Hall of Famer Sandy Koufax ed era un fan rabbioso dei Brooklyn Dodgers. È stato sotto la sua sorveglianza che il Citi Field ha aperto nel 2009 con così tanti tocchi legati ai Dodgers – in particolare, l’enorme Jackie Robinson Rotunda – che alcuni fan dei Mets si sono lamentati del fatto che c’erano più accenni a Brooklyn che ai Mets.

Le connessioni sarebbero continuate, con la carriera di Mike Piazza nella Hall of Fame che abbraccia le franchigie e Justin Turner, un membro cruciale dell’attuale squadra dei Dodgers, che ha iniziato la sua carriera in arancione e blu.

Ora, Steven A. Cohen, che ha cercato di acquistare i Dodgers nel 2012, chiama i colpi dei Mets. In le sue prime osservazioni pubbliche dopo aver acquistato i Mets, ha citato i Dodgers come modello per quello che sperava sarebbero diventati i Mets. Lo ha sostenuto spingendo il libro paga dei Mets vicino ai vertici dello sport.

“Stanno per separarsi dal branco”, ha detto Valentine, che, in linea con il tema del tessuto connettivo, una volta era sposato con una figlia di Ralph Branca, che ha lanciato per i Brooklyn Dodgers. “Un po’ come hanno cercato di fare i Dodgers quando hanno lasciato la città, e gli Yankees hanno sempre fatto”.

Due dei figli adulti di Hodges – Gil Jr., 72 anni e Irene, 71 anni – erano al Dodger Stadium sabato sera, così come suo nipote, Gil III, due delle nipoti di Irene e un cugino. E mentre i video giravano e le luci lampeggiavano, il cavo d’acciaio che correva attraverso i decenni e le miglia è rimasto più forte che mai.

“Senza dubbio, le World Series del ’69 sono state fantastiche”, dice Irene Hodges del suo ricordo preferito. “Tutti erano semplicemente estasiati. Tutta Brooklyn era pazza. È stato un periodo meraviglioso. Mio padre, credo, era un po’ preoccupato per la gestione a New York. Sapeva quanto erano bravi i fan qui, quanto lo amavano e voleva solo fare bene con loro. Voleva avere una squadra di successo. E lo ha fatto”.

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