Piccola sonda lunare della NASA per fare l’autostop in una missione lunare commerciale – Spaceflight Now

La navicella spaziale Lunar Flashlight della NASA. Credito: NASA

La torcia lunare della NASA, una piccola navicella spaziale per misurare il ghiaccio d’acqua nei crateri scuri vicino ai poli della luna, verrà ora lanciata come carico utile sulle spalle di un razzo SpaceX Falcon 9 alla fine di quest’anno dopo che i ritardi gli hanno fatto perdere un passaggio nella missione Artemis 1 dell’agenzia.

Barbara Cohen, la ricercatrice principale di Lunar Flashlight presso il Goddard Space Flight Center della NASA, ha confermato il nuovo accordo di lancio per la missione il mese scorso durante il Lunar Surface Science Workshop, un incontro di ricercatori che pianificano indagini scientifiche per future spedizioni sulla luna.

Lunar Flashlight viaggerà nello spazio con un lander lunare commerciale costruito da Intuitive Machines, una società privata con sede a Houston che la NASA ha contratto per almeno tre missioni di atterraggio lunare robotico attraverso il programma Commercial Lunar Payload Services, o CLPS, dell’agenzia.

La prima missione CLPS di Intuitive Machines, nota come IM-1, partirà dal pad 39A del Kennedy Space Center in cima a un razzo Falcon 9. Un recente aggiornamento di un programma di lancio pubblico sul sito web della NASA mostra che la missione IM-1 dovrebbe decollare il 22 dicembre, per poi atterrare sulla luna diverse settimane dopo, utilizzando il lander Nova-C alimentato a metano di Intuitive Machines per trasportare la NASA esperimenti sulla superficie lunare.

Il lancio di IM-1 era originariamente previsto nel 2021, quando la NASA ha assegnato a Intuitive Machines un contratto da 77 milioni di dollari per la missione nel 2019. Intuitive Machines ha stipulato un contratto con SpaceX per il lancio della missione IM-1.

La navicella Lunar Flashlight, con un peso totale di circa 30 libbre (14 chilogrammi) al momento del lancio, sfrutterà la capacità di carico utile in eccesso sul razzo Falcon 9 che trasporta il lander lunare IM-1.

Illustrazione artistica di un lander Nova-C di Intuitive Machines durante il lancio a bordo di un razzo SpaceX Falcon 9. Credito: macchine intuitive

Lunar Flashlight era stato precedentemente assegnato per il lancio sul primo volo dell’enorme razzo lunare Space Launch System della NASA. La NASA ha selezionato 13 missioni CubeSat, tra cui Lunar Flashlight, per partecipare al primo volo SLS, noto come Artemis 1.

Lunar Flashlight è stata una delle tre missioni CubeSat che non erano pronte in tempo per essere integrate nel razzo lunare SLS prima che fosse chiuso per il lancio di prova di Artemis 1.

La missione Lunar Flashlight, guidata dal Jet Propulsion Laboratory della NASA, è progettata per orbitare attorno alla luna e illuminare laser a infrarossi in crateri permanentemente in ombra vicino ai poli lunari. Uno strumento su Lunar Flashlight misurerà la luce riflessa dalla superficie lunare, rivelando la composizione e la quantità di ghiaccio d’acqua e altre molecole nascoste sul fondo scuro del cratere.

Un portavoce della NASA ha affermato l’anno scorso che i problemi con il sistema di propulsione originale per la navicella spaziale Lunar Flashlight hanno costretto i manager a passare a un design alternativo. Ciò ha rallentato lo sviluppo della missione e, insieme agli effetti della pandemia di COVID-19, ha impedito al veicolo spaziale di essere pronto per l’integrazione con il razzo Artemis 1.

Gli altri due progetti CubeSat che hanno mancato la scadenza per Artemis 1 sono stati la missione Cislunar Explorers, composta da una coppia di CubeSat della Cornell University, e il CU-E3 missione dell’Università del Colorado, Boulder.

Nessuno dei due si è assicurato una nuova opportunità di lancio.

La patch della missione per la missione CU-E3 CubeSat. Credito: Università del Colorado Boulder

I due nanosatelliti Cislunar Explorers sono progettati per orbitare attorno alla luna e testare un sistema di propulsione a base d’acqua e una tecnologia di navigazione ottica.

Curran Muhlberger, il consulente di facoltà per la missione alla Cornell, ha dichiarato l’anno scorso che Cislunar Explorers ha perso il suo viaggio su Artemis 1 a causa di problemi di sviluppo tecnologico e ritardi causati dalla pandemia. Sebbene il team di Cornell sia stato in grado di assemblare e controllare l’adattamento del veicolo spaziale, Muhlberger ha affermato di non essere abbastanza sicuro dell’affidabilità del sistema per sentirsi abbastanza a proprio agio per andare avanti con il lancio su Artemis 1.

A maggio, Muhlberger ha affermato che il team ha “fatto buoni progressi” rispetto allo scorso anno su una simulazione integrata delle tecnologie di propulsione e navigazione della missione. “Ci stiamo trattenendo dalla ricerca attiva di un nuovo fornitore di servizi di lancio fino a quando non avremo completato una rigorosa convalida delle nostre capacità”, ha affermato.

Scott Palo, investigatore principale della CU-E3 missione presso CU Boulder, ha affermato che il suo progetto ha subito diversi guasti dell’hardware di volo durante i test. “Date le nostre risorse limitate, non abbiamo ancora identificato un percorso fattibile da seguire”.

Il CU-E3 il piccolo satellite doveva essere lanciato su Artemis 1 e dirigersi nello spazio profondo, raggiungendo una distanza di oltre 2,5 milioni di miglia (4 milioni di chilometri) dalla Terra per testare un’antenna planare in miniatura per le comunicazioni nello spazio profondo.

E-mail l’autore.

Segui Stephen Clark su Twitter: @StephenClark1.

Leave a Reply

Your email address will not be published.