Scoggins: Marion Barber III che non abbiamo potuto vedere era speciale come il giocatore

Non gli piaceva fare interviste da solo. Preferiva avere un compagno di squadra in piedi con lui.

Marion Barber III era timida in pubblico e non si sentiva a suo agio nel parlare con i giornalisti, ma quelli non erano i motivi principali per cui voleva compagnia nelle interviste. Semplicemente non gli piaceva parlare di se stesso o essere il punto focale di qualsiasi storia sul suo talento calcistico. Con Barber, la squadra ha sempre meritato più attenzione e merito che individuale, una riflessione che gli è valsa una legione di estimatori all’interno del suo spogliatoio.

“La gente era in soggezione di lui”, ha detto l’ex quarterback dei Gophers Bryan Cupito, “perché era eccezionale ma estremamente umile”.

La famiglia di football dei Gophers è rimasta devastata mercoledì quando l’ha appreso Barber è stato trovato morto nel suo appartamento di Dallas una settimana prima del suo 39esimo compleanno. La causa è ancora oggetto di indagine dal medico legale.

Barber ha vissuto momenti difficili nella sua vita post-calcio, ma senza più chiarezza, risposte e comprensione, non andiamo lì oggi. Invece, sfrutta questo momento per apprezzare l’impatto che Barber ha avuto sul calcio dei Gopher, sui suoi compagni di squadra e su una base di fan che adorava “MBIII” e la sua strepitosa collaborazione con Laurence Maroney che ha fatto notare alle persone un programma che storicamente è stato ignorato.

Gli ex compagni di squadra parlano di Barber con riverenza. Non solo perché ha corso con tale potenza e determinazione, o perché è diventato una star del running back che ha fatto la storia della NCAA condividendo la palla con Maroney. Lo amavano perché era uno dei ragazzi, sempre allegro, sempre sorridente. Aveva poco interesse a essere trattato come una persona speciale.

“Voleva essere dietro le quinte”, ha detto Ukee Dozier, ex cornerback e compagno di stanza di Barber. “Non gli importava delle luci della ribalta. Non gli importava e non lo voleva”.

I nomi Barber e Maroney sono intrecciati nella tradizione di Gopher, quasi come se fosse un nome. Non puoi dire uno senza includere l’altro. Hanno condiviso un backfield, condiviso successo, condiviso riconoscimenti, condiviso cartelloni pubblicitari nelle Twin Cities e persino condiviso giri in motorino attraverso il campus.

Hanno anche condiviso interviste. Ho coperto la squadra come scrittore di beat durante gli anni Barber-Maroney. Se volevo intervistare Barber, portava Maroney con sé. Parlavano come uno.

Erano una strana coppia di personalità. Barber era tranquillo, Maroney loquace. Barber adorava il fatto che Maroney rispondesse alla maggior parte delle domande.

Questa era la nostra opinione pubblica su Barber. I compagni di squadra hanno visto l’altro lato ogni giorno. Sapevano che Barber era giocoso, strepitosamente divertente e costantemente di buon umore.

“Era un idiota”, ha detto Dozier.

Ha detto Darrell Reid: “Aveva una persona diversa in privato che in pubblico”.

Reid aveva un anno in più di Barber. Sono diventati amici intimi. Reid aveva alcuni giocatori a cui badava, una specie di fratello maggiore. Li chiamava i suoi “Juns”, abbreviazione di junior.

Barber amava essere il suo Jun. Lo scorso settembre ha inviato un messaggio Instagram a Reid con la firma: “Your step Jun. Lol”.

I compagni di squadra sono pronti a condividere storie sulla devozione di Barber.

Dopo la laurea, Dozier ha lavorato in una struttura di formazione locale. La sua macchina aveva bisogno di gomme nuove. Barber era in città e un giorno ha preso la macchina. Tornò poche ore dopo. L’auto aveva gomme nuove e cerchi nuovi e lucenti.

Johnathan Richmond, una sicurezza e un altro compagno di stanza di Barber, è della Carolina del Nord. Non gli piaceva volare, quindi non tornava quasi mai a casa per le vacanze. Barber lo portò a casa sua per il Ringraziamento e le cene di Natale.

Barber divenne il padrino del figlio di mezzo di Richmond. Richmond si riferisce ancora alla madre di Barber, Karen, come “Mamma Barber”.

“Si è preso cura di noi”, ha detto Richmond.

Oh, a volte litigavano tutti come fratelli. Dozier ha condiviso un bagno con Barber nel loro appartamento, che non è stata un’esperienza piacevole.

“Marion non puliva il bagno per niente”, ha detto Dozier. “Vorrei andare lì dentro ed essere come, Oh, andiamo, amico. Ci andavamo ogni tanto su questo”.

Hanno seguito il suo vantaggio sul campo e poi hanno esultato come fan quando è diventato una star per i Dallas Cowboys. Tony Brinkhaus, che lo ha bloccato come guardalinee dei Gophers, ha acquistato la maglia dei Cowboys di Barber ed è volato a Dallas per vederlo giocare da senior.

“Ho ammirato Marion”, ha detto Brinkhaus.

Tanti lo hanno fatto e stanno soffrendo in questo momento. L’incertezza sulle circostanze aumenta il loro dolore.

Marion Barber III sarà ricordata come uno dei grandi talenti nella storia del calcio dei Gopher. La cosa che contava di più per lui era che era un grande compagno di squadra.

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