William E. Stoney Jr., ingegnere della NASA durante la corsa allo spazio, muore a 96 anni

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William E. Stoney Jr., un ingegnere aeronautico che ha dato importanti contributi alla missione della NASA durante la corsa allo spazio come sviluppatore dei primi razzi e ingegnere capo del programma Apollo, è morto il 28 maggio in un centro di riabilitazione ad Ashburn, in Virginia. 96.

La causa sono state le complicazioni di una caduta, ha detto suo figlio Robert Stoney.

Il signor Stoney aveva poco più di 20 anni, appena uscito dal MIT dopo aver prestato servizio come meccanico di aeroplani durante la seconda guerra mondiale, quando è entrato a far parte dell’agenzia predecessore della NASA, il National Advisory Committee for Aeronautics, nel 1949.

Lavorando al Langley Research Center di Hampton, in Virginia, si unì a un gruppo di ingegneri rinomati per il loro lavoro fantasioso su velivoli senza pilota e tecnologia missilistica.

Il signor Stoney si trovava quindi in una posizione chiave quando la corsa allo spazio iniziò negli anni ’50, mettendo le due superpotenze della Guerra Fredda, gli Stati Uniti e l’Unione Sovietica, in una gara per raggiungere quella che era vista come l’ultima frontiera.

Un momento critico – e una battuta d’arresto imbarazzante per gli Stati Uniti – arrivò nel 1957 con il successo del lancio sovietico di Sputnik 1il primo satellite artificiale.

“Siamo rimasti delusi di non essere stati i primi”, il signor Stoney riflessa anni dopo“ma in un altro senso ci ha rassicurato sul fatto che eravamo davvero sulla strada giusta – che, ragazzo, potremmo davvero essere supportati d’ora in poi, perché questo era importante che gli Stati Uniti continuassero a cercare di recuperare e noi facevamo parte di quel gioco”.

Il signor Stoney è diventato il responsabile del programma sovrintendendo allo sviluppo del razzo a propellente solido noto come Scout. Nasa oggi descrive il razzo come “uno dei booster di maggior successo” nella storia dell’agenzia spaziale, con carichi utili che producono “progressi critici nelle scienze atmosferiche e spaziali”.

Negli anni ’60, quando le ambizioni si spostarono sul volo spaziale con equipaggio, il signor Stoney fu nominato capo dei concetti avanzati di veicoli spaziali presso la sede della NASA a Washington e guidò la divisione di tecnologia avanzata dei veicoli spaziali a Houston. Ha servito in ruoli di ingegneria di alto livello durante il programma Apollo, il cui segnale è stato lo sbarco sulla luna da parte dell’astronauta Neil Armstrong nel 1969. Quell’anno, il signor Stoney ricevette la Medaglia al servizio eccezionale della NASA per il suo lavoro nella missione Apollo.

Dopo aver “spazzato via la polvere di luna” dai suoi occhi, come ha detto luiil Sig. Stoney è diventato direttore dei programmi di osservazione della Terra della NASA nel 1973, guidando lo sviluppo di satelliti per scopi meteorologici e il monitoraggio dell’inquinamento atmosferico e delle risorse terrestri.

William Edmund Stoney Jr. è nato il 13 settembre 1925 a Terre Haute, Ind., ed è cresciuto a Charleston, SC, ea Brooklyn. Suo padre era un ingegnere civile che lavorava al Canale di Panama e sua madre era una casalinga. Osservando l’interesse del suo giovane figlio per il volo, una volta ha accompagnato il signor Stoney in un aeroporto dove ha volato a bordo di un aereo pilotato da un aviatore pioniere Clarence D. Chamberlin.

Dopo il servizio delle forze aeree dell’esercito nel Pacifico durante la seconda guerra mondiale, il signor Stoney ha conseguito una laurea in ingegneria aeronautica presso il Massachusetts Institute of Technology nel 1949. Ha conseguito due master, uno in ingegneria aeronautica presso l’Università della Virginia nel 1951 e un altro in gestione industriale dal MIT nel 1962.

Il signor Stoney si ritirò dalla NASA nel 1978 e in seguito lavorò nel settore privato, anche con la RCA Corp. sulla robotica avanzata e con Noblis, una società tecnologica senza scopo di lucro.

Il primo matrimonio del signor Stoney, con Roberta Beckner, si è concluso con un divorzio. La sua seconda moglie, Joy Scafard Stoney, è morta nel 2016 dopo 51 anni di matrimonio.

I sopravvissuti includono tre figliastri del suo secondo matrimonio che ha adottato, Catherine Stoney di Vienna, Virginia, Jeanne Stoney-Disston di Weston, Connecticut, e Robert Stoney di Herndon, Virginia; un figlio dal suo secondo matrimonio, John Stoney di Austin; sette nipoti; e due pronipoti.

Il signor Stoney era membro sin dai vent’anni dell’American Society for Psychical Research e aveva accumulato una collezione di oltre 1.000 libri e altro materiale sul paranormale e sulla possibilità della vita dopo la morte.

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